Oh ouais, Betelgeuse est définitivement plus étrange

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Betelgeuse a l'air plutôt bizarre.
Image: ESO / M. Montargès et al.

À ce stade, nous croisons tous les doigts que l'étoile mourante Bételgeuse va se dépêcher et exploser déjà, car qui n'aime pas un bon spectacle? L'étoile géante rouge (visible dans la constellation d'Orion) s'estompe depuis la fin de l'année dernière, ce qui a conduit beaucoup à penser qu'elle pourrait bientôt devenir une supernova. Les scientifiques qui exploitent le très grand télescope de l’Observatoire austral européen ont publié de nouvelles images de l’étoile supergéante – et oui, cela semble étrange.

Non seulement Betelgeuse s'assombrit, mais elle semble changer de forme.

Bételgeuse, le point rougeâtre dans le coin supérieur gauche d'Orion, est une étoile à environ 700 années-lumière, avec environ 20 fois la masse du Soleil et un rayon 900 fois plus grand. L'étoile de 10 millions d'années – qui est jeune par rapport aux étoiles – semble déjà avoir vieilli en une supergéante rouge. Bien que la luminosité de l'étoile varie, ces derniers temps, elle s'est progressivement assombrie et représente désormais environ 36% de sa luminosité habituelle, selon un ESO. communiqué de presse. Toutes les étoiles supergéantes rouges finiront leur vie dans une supernova, c'est-à-dire lorsqu'une étoile s'effondre sur elle-même après avoir brûlé tous ses éléments plus légers et accumulé un noyau de fer.

Une équipe dirigée par Miguel Montargès, astronome à la KU Leuven en Belgique, observe l’étoile depuis décembre dernier à l’aide du Very Large Telescope de l’ESO, qui capte la lumière visible que dégagent les objets célestes. Aujourd'hui, l'ESO a publié l'une des images prises avec l'instrument Spectro-Polarimetric Exoplanet REsearch (SPHERE). Les images révèlent une étoile qui s'assombrit et change de forme. Voici l'étoile par rapport à ce à quoi elle ressemblait il y a un an, prise par le même télescope et instrument:

Image: ESO / M. Montargès et al.

Mais l'équipe ne pense pas que Betelgeuse va supernova de sitôt. Ils émettent l'hypothèse que l'étoile subit une période d'activité alors qu'elle palpite et que la chaleur se déplace autour de sa surface ou qu'elle a craché de la poussière dans notre direction. Cette hypothèse a été confirmée par une autre image de la lumière infrarouge de l’étoile prise par une équipe de l’Observatoire de Paris en France.

Cependant, aucune de ces observations n'exclut une supernova surprise, et personne ne peut dire avec certitude quand l'étoile éclatera. Quand il le fera enfin, cependant, il apparaîtra plus brillant que la Lune dans le ciel nocturne et sera visible même pendant la journée. Nous espérons simplement que le grand kaboom se trouve à la fin de la fenêtre de 100 000 ans que les astronomes ont prédit pour cet événement.

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