Sciences

Des scientifiques décrivent une mine de nouvelles espèces d'oiseaux sur les îles indonésiennes

Le Taliabu Myzomela, l'une des nouvelles espèces décrites dans cette expédition
Photo: James Eaton / Birdtour Asia

Les scientifiques en ont rencontré cinq auparavant non décrit espèces d'oiseaux pendant une voyage de six semaines dans trois îles indonésiennes, selon une nouvelle étude.

Les gens aiment les oiseaux pour plus que leur apparences: Les oiseaux sont un groupe diversifié d'animaux relativement faciles à étudier, avec un groupe dédié de scientifiques citoyens fournissant des données à leur sujet qui peuvent éclairer la compréhension des biologistes sur la biodiversité en général. Mais les chercheurs ont longtemps pensé qu'ils avaient catalogué la plupart des espèces d'oiseaux, et il y a eu juste un filet de nouvelles descriptions d'espèces chaque année. Une trouvaille comme celle-ci démontre que beaucoup de la biodiversité mondiale est probablement encore cachée aux biologistes, alors même que l’humanité détruit les habitats dont dépendent ces espèces cachées.

«La destruction de l'habitat sur ces îles est endémique et le changement climatique a déjà fait des ravages», a expliqué le premier auteur de l'étude, Frank Rheindt,ssociate professor au département des sciences biologiques de l'Université nationale de Singapour, a déclaré à Gizmodo dans un e-mail.

Le Togian jungle-flycatcher, l'un des nouveaux sous-espèces décrites.
Photo: James Eaton / Birdtour Asia

Des chercheurs à Singapour, avec l'aide de collaborateurs locaux en Indonésie, notamment le chercheur Dewi Prawiradilaga, s'est aventuré dans trois des îles au large de la côte nord-est de Sulawesi, la grande île indonésienne en forme de k, de novembre 2013 à janvier 2014. Comme pour tout voyage de collecte d'échantillons, ils ont parcouru les îles en oiseaux qui avaient volé dans un filet à analyser plus tard. Oui, cela implique de tuer l'oiseau, dont l'éthique est débattu.

Ce voyage a révélé 10 oiseaux nouveaux pour la science, dont cinq ont été classés comme espèces complètes par les chercheurs sur la base d'une analyse génétique ou d'une analyse de l'apparence et du chant des oiseaux. Les chercheurs ont estimé que les cinq autres oiseaux méritaient au moins le statut de sous-espèce, bien qu'ils aient déclaré qu'il s'agissait d'une position conservatrice pour certains des spécimens. Et bien que ces espèces soient nouvelles dans une collection de musée, la plupart étaient connues auparavant, soit aux locaux ou les anciens visiteurs des îles, selon les papier publié dans la documentation supplémentaire de Science. Tbien que ces oiseaux soient de nouvelles espèces, ils font tous partie des genres d'oiseaux existants, comprenant les fantails, les criquets-sauterelles ou les parulines à feuilles. En d'autres termes, il n'y avait pas de choquants ici.

Les chercheurs ont spécifiquement ciblé ces îles dans leur recherche de nouvelles espèces. Les îles sont déjà des points chauds pour de nouvelles espèces, car elles isolent toute population d'animaux de la population continentale, provoquant une spéciation au fil du temps. Les périodes glaciaires récentes ont provoqué de fortes baisses du niveau de la mer, révélant parfois des ponts terrestres qui permettraient à l'information génétique de circuler entre populations insulaires et continentales, ce qui diminue la probabilité que de nouvelles espèces évoluent sur certaines îles. Mais les îles que les chercheurs ont ciblées, en particulier Peleng et Taliabu, sont séparées de Sulawesi par un gouffre profond, ce qui rend plus probable l'évolution d'espèces endémiques en raison de l'isolement accru des îles. De plus, les chercheurs se sont rendus habitats de montagne que peu les ornithologues ont jamais a visité.

Forêt sur Peleng, l'une des îles visitées.
Photo: Philippe Verbelen

Les chercheurs non impliqués dans l'étude ont été impressionnés par les résultats et étaient généralement confiant avec le équipe's analyses.

"Nous pensons généralement que les oiseaux sont bien connus, et trouver de nouvelles espèces est assez rare », Sushma Reddy, professeur agrégé en ornithologie à l'Université du Minnesota, a déclaré à Gizmodo dans un e-mail. "Mais trouver de nouvelles espèces multiples est une indication d'une région fortement sous-explorée." Elle a dit que si les tropiques sont parmi les régions les plus denses en espèces, elles sont aussi parmi les moins étudié en termes de biodiversité.

Un autre chercheur, Jonathan Kennedy de l'Université de Sheffield au Royaume-Uni, a déclaré à Gizmodo que cette recherche poursuivait les travaux du 19biologiste du siècle Alfred Russel Wallace, pour qui cette région est nommée et qui a élaboré séparément une théorie de l'évolution et de la sélection naturelle à la même époque que Darwin. Il a expliqué à Gizmodo que l'idée de l'exploration et de la découverte biologiques est considérée comme une activité historique, mais "elle est en fait tout aussi pertinente qu'elle l'était à l'époque de Wallace". Il pensait que c'était particulièrement vrai étant donné que les espèces sont disparaître à un rythme alarmant, tandis que les humains n'ont documenté qu'une petite fraction de la biodiversité mondiale.

J'ai des problèmes avec la collecte ou l'exploration d'espèces en tant que vestige moderne de Colonialisme européenet des expéditions comme celles-ci me mettent mal à l'aise. Mais les auteurs notent qu'aujourd'hui, les activités humaines sont détruisant une grande partie de la biodiversité mondiale, à la fois directement par la destruction de l'habitat et indirectement par les effets du changement climatique, et les biologistes espèrent comprendre ce qui va être perdu. Déjà, les scientifiques commencent à voir ces mêmes effets sur les îles, des entreprises se connectant à Taliabu aux incendies de forêt et les sécheresses exacerbées par le changement climatique. Ces effets continueront de toucher les espèces, même les inconnus, ainsi que les humains qui y vivent.

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