La Chine a temporairement interdit son commerce d'espèces sauvages en raison de l'épidémie de coronavirus

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PÉKIN —
Les autorités chinoises ont annoncé dimanche une interdiction temporaire du commerce d'animaux sauvages à la suite d'une épidémie virale à Wuhan, affirmant qu'elles "enquêteraient et puniraient" sévèrement les contrevenants.

Les autorités locales "renforceront les inspections et enquêteront sévèrement et puniront ceux qui se trouvent en violation des dispositions de cette annonce", a lu l'interdiction prononcée par trois agences gouvernementales.

Aucune faune ne peut être transportée ou vendue sur aucun marché ou en ligne, selon le texte de l'annonce dans les médias d'État. Les contrevenants présumés seront envoyés aux services de sécurité et leurs propriétés seront fermées et scellées. Les centres d'élevage légaux seront mis en quarantaine.

L'interdiction se poursuivra jusqu'à ce que "la situation épidémique soit levée à l'échelle nationale" afin d'empêcher la propagation du nouveau coronavirus et de bloquer les sources potentielles d'infection et de transmission.

Les trois agences ont également ouvert une hotline où les gens peuvent signaler des violations et ont appelé le public à s'abstenir de manger de la viande d'animaux sauvages. Les agences sont l'Administration d'État de la réglementation des marchés, le Ministère des affaires agricoles et rurales et l'Administration nationale des forêts et des prairies.

L'interdiction de la faune intervient alors que le nouveau virus accélère sa propagation en Chine avec 56 décès et 1 975 infections. Mercredi, la Chine a coupé les trains, les avions et d'autres liaisons avec Wuhan, ainsi que les transports en commun, et a progressivement étendu le verrouillage à 16 villes environnantes avec une population combinée de plus de 50 millions d'habitants – plus que celle de New York , Londres, Paris et Moscou réunis.

La demande d'animaux sauvages en Asie, en particulier en Chine, accélère l'extinction de nombreuses espèces, en plus de constituer une menace permanente pour la santé que les autorités n'ont pas réussi à faire face malgré les risques croissants d'une pandémie mondiale.

Dans une réponse antérieure à la crise de Wuhan, le ministère chinois de l'Agriculture a rendu une ordonnance de renforcement des contrôles sur le commerce des espèces sauvages.

Un groupe de 19 chercheurs éminents de l'Académie chinoise des sciences, de l'Institut de virologie de Wuhan et des meilleures universités du pays avaient appelé le gouvernement chinois à sévir contre les marchés de la faune tels que celui au centre de l'épidémie de Wuhan.

Le commerce illégal prospère dans les "échappatoires" du commerce légal d'espèces sauvages en Chine et augmente la probabilité d'une épidémie, a écrit le groupe dans une lettre ouverte publiée sur Weibo. "C'est le danger caché pour le commerce et la consommation" des animaux sauvages, lit-on dans la lettre. Ils préconisent une augmentation considérable des inspections sur place et une surveillance gouvernementale de tous les marchés de la faune.

La Wildlife Conservation Society de New York, quant à elle, a appelé à la fin des marchés de la faune sauvage partout, pas seulement en Chine.

Les maladies zoonotiques, ou celles contractées par l'homme qui sont originaires d'autres espèces, représentent une grande partie des maladies infectieuses humaines. Tous ne proviennent pas du commerce de la faune: la rage est endémique chez de nombreuses espèces et l'une des principales causes de décès dans le monde en développement. Mais le mélange d'espèces d'animaux sauvages augmente le risque de mutation et de virulence des maladies à mesure qu'elles se propagent sur des marchés non réglementés, selon les experts.

L'émergence de ces maladies est un "jeu de chiffres", a déclaré Christian Walzer, directeur exécutif du programme de santé de la Wildlife Conservation Society.

"Si ces marchés persistent et que la consommation humaine d'espèces sauvages illégales et non réglementées persiste, alors le public continuera à faire face à des risques accrus de nouveaux virus émergents, potentiellement plus mortels et à l'origine d'une future propagation pandémique", a-t-il déclaré. "Ce sont des laboratoires parfaits pour créer des opportunités pour l'émergence de ces virus."

Les chercheurs n'ont pas encore annoncé de source définitive pour cette dernière épidémie qui, comme de nombreux autres virus, peut infecter plusieurs espèces.

L'une des premières mesures prises par les autorités de Wuhan a été de fermer le marché de gros de Huanan Seafood, où 41 des premiers cas sont originaires.

"C'est la grande boîte noire en ce moment", a déclaré Jon Epstein, épidémiologiste à l'Alliance Ecohealth.

Il était en Chine à la suite de l'épidémie de SRAS ou de syndrome respiratoire aigu sévère de 2002-2003, qui a été attribuée à la consommation d'animaux sauvages dans la ville méridionale de Guangzhou. Epstein a aidé l'effort mondial en cours pendant près de deux décennies pour trouver la source sauvage de ce virus, qui a rendu malades plus de 8 000 et en a tué moins de 800. Le SRAS a été lié à divers animaux, y compris les chauves-souris et la civette de palmier masquée en forme de chat.

Les chauves-souris sont connues pour héberger des coronavirus, mais les scientifiques n'ont pas encore pleinement compris le nouveau virus et comment il est passé des animaux aux humains.

Epstein a déclaré que les chercheurs soupçonnent mais n'ont pas prouvé que le virus de Wuhan provenait des chauves-souris. Avant qu'il n'infecte les humains, il a probablement d'abord sauté vers un mammifère non encore identifié.

Les chercheurs ne savent pas exactement quelles espèces ont été vendues sur le marché de Wuhan, mais Epstein a déclaré que les mammifères couramment trouvés sur ces marchés – tels que les blaireaux furets, les chiens viverrins ou les civettes – pourraient être impliqués dans la transmission du nouveau virus aux humains.

La répression du trafic et des ventes d'espèces sauvages n'a persisté que six mois environ après la fin de l'épidémie de SRAS au milieu de 2003, a déclaré Walzer.

"La solution est simple", a-t-il déclaré. "En ce sens que nous savons où est le problème."

Dans des villes comme Pékin, Shanghai et Hong Kong, il y a peu de signes de marchés destinés aux gourmands à la recherche de «ye wei» ou de «saveurs sauvages».

Mais dans les villes de province et dans certaines parties du Laos, du Vietnam, du Cambodge et d'autres pays d'Asie du Sud-Est, ceux qui sont déterminés à manger de tels plats exotiques peuvent trouver toutes sortes de créatures à vendre: pangolins, blaireaux, salamandres, scorpions, hérissons et même des chiots loups.

Une photo d'une liste de menus d'un vendeur du marché de Wuhan intitulée "Bétail de gibier sauvage pour les masses", diffusée en ligne, montrait plus de 110 espèces à vendre.

Les dossiers judiciaires montrent que les autorités de Hubei, la province où se trouve Wuhan, ont enquêté sur 250 cas liés au trafic d'espèces sauvages et au braconnage en 2019 seulement. Selon les médias locaux, depuis 2018, environ 16000 animaux sauvages ont été chassés dans la province de plus de 60 millions de personnes.

Le Hubei abrite Shennongjia, une réserve naturelle du patrimoine mondial de l'UNESCO qui est un habitat d'une grande biodiversité avec de nombreuses espèces rares, notamment le léopard opacifié, le singe au nez retroussé doré et la salamandre géante chinoise.

Des séquences vidéo filmées par un activiste de la conservation dans les provinces de Zhejiang et d'Anhui, dans l'est de la Chine, qui ont également une longue tradition de consommation d'espèces sauvages, ont montré de nombreuses espèces sauvages disposées pour inspection sur un marché.

Dans la plupart des cas, les vendeurs sont enregistrés pour vendre des espèces non protégées, généralement une quantité limitée de quelques-unes seulement, comme les lièvres, le sanglier et le muntjac, une sorte de petit cerf.

Mais l'application n'est "pas si stricte", a déclaré Tian Jiang Ming de la brigade anti-braconnage, un groupe de volontaires qui visitent les marchés rapporte des ventes illégales d'animaux sauvages. Les offres illégales ont tendance à être cachées dans des congélateurs arrières, a-t-il dit.

"Les vendeurs vendent des animaux braconnés illégalement avec ces licences en main", a-t-il déclaré à l'Associated Press.

Ce n'est qu'en 2014 que la Chine a criminalisé la consommation d'espèces protégées avec une loi spécifiant une peine de prison maximale de trois ans. Mais il a également permis l'élevage commercial de certaines espèces, y compris les tigres – une pratique qui, selon les défenseurs de la conservation, encourage le trafic illicite des espèces protégées.

Il est difficile d'obtenir des poursuites car il est difficile de prouver que des animaux ont été braconnés, a déclaré Tian Jiang Ming.

"Le département forestier doit prouver le braconnage illégal par les vendeurs, mais ils n'ont pas les moyens d'investigation pour les trouver", a-t-il déclaré.

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Wang et Kurtenbach ont rapporté de Bangkok.

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