Pourquoi y a-t-il si peu de physiciens noirs? Un nouveau rapport décrit ce qui doit changer

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Le Grand collisionneur de hadrons au CERN à Genève, Suisse.
Photo: Images AP

Un groupe de travail organisé par l'American Institute of Physics, une organisation à but non lucratif composée d'autres sociétés américaines de physique, a publié le résultats d'une étude pourquoi les étudiants afro-américains sont constamment sous-représentés dans les diplômes de premier cycle en physique et en astronomie.

Le National Task Force to Elevate African American representation in Undergraduate Physics & Astronomy, ou TEAM-UP, a interrogé des étudiants et des directeurs de département, interviewé des étudiants afro-américains, visité cinq départements compétitifs de physique des collèges et examiné la littérature existante afin de déterminer quels facteurs contribuaient ou nuire à la réussite des élèves en physique. Ils ont identifié cinq influences principales: le sentiment d'appartenance à la communauté, la perception de soi en tant que physicien, le soutien scolaire, le soutien personnel et les priorités du leadership en physique existant.

Le groupe de travail a formulé une série de recommandations «ambitieuses et ambitieuses» «nécessitant des changements philosophiques et pratiques dans la façon dont la communauté éduque et soutient les étudiants». Leur objectif global «est de doubler au moins le nombre de diplômes de baccalauréat en physique et en astronomie. décerné aux Afro-Américains d'ici 2030. »

"(S) les défis de la sous-participation des Afro-Américains dans la physique demeurent", a écrit Shirley Malcolm, conseillère principale à l'American Association for the Advancement of Science et directrice de l'initiative STEM Equity Achievement Change, dans l'avant-propos du rapport. "Pour les diplômes de licence en physique pour les Afro-Américains, l'aiguille n'a pratiquement pas bougé depuis 2006."

Malcolm’s Article de 2006 décrivait le triste état de diversité de la physique à l'époque: les Noirs américains ont reçu 3,5% des diplômes de licence en physique en 2003, et ce pourcentage a à peine changé depuis lors, malgré le nombre total de diplômes de baccalauréat en physique qui a doublé au cours des 20 dernières années.

Ces chiffres n'ont guère surpris les personnes impliquées dans la compilation du rapport. "Pour moi, il ne s'agissait pas de nouvelles informations, en particulier à cause de ma propre expérience vécue en tant qu'étudiant noir en physique, qui a traversé toute ma carrière universitaire sans professeur noir en physique, étant le seul étudiant noir dans bon nombre de mes cours de physique, », A déclaré à Gizmodo Brian Beckford, chercheur adjoint et ancien boursier de recherche postdoctoral présidentiel à l'Université du Michigan. Beckford était auparavant directeur du Programme de bridge de l'American Physical Society, une initiative destinée à soutenir les étudiants sous-représentés à la recherche d'un doctorat. en physique grâce à des programmes de mentorat et de transition.

Le rapport du groupe de travail note que «les étudiants afro-américains ont la même motivation, la même motivation, l'intellect et la capacité d'obtenir des diplômes en physique et en astronomie que les étudiants d'autres races et ethnies», mais optent pour des diplômes dans d'autres domaines qu'ils perçoivent comme plus accueillants. ou financièrement lucratif. La raison est systémique; la sous-représentation des étudiants afro-américains en physique et en astronomie, au plus haut niveau, est due à un système qui n'offre pas à ces étudiants un environnement favorable, ainsi qu'aux grands défis financiers auxquels sont confrontés les étudiants et les départements qui ont historiquement les a soutenus.

Le rapport recommandait que les départements de physique «établissent et communiquent de manière cohérente des normes et des valeurs de respect et d'inclusion par le biais de politiques, d'espaces physiques, d'offres programmatiques et de toutes les formes de communication avec les étudiants». Ils ont également suggéré que les départements diversifient leur faculté en fonction de la race, de l'ethnicité, le sexe et d'autres identités sociales offrent des possibilités de mentorat axées sur les étudiants sous-représentés et encouragent les directeurs de département à établir des normes dans leur département qui valorisent l'inclusion et incitent les membres du corps professoral qui soutiennent activement les étudiants sous-représentés.

Le groupe de travail souligne également le succès des collèges et universités (HBCU) historiquement noirs à soutenir les étudiants afro-américains, mais en même temps, les HBCU ont vu un pourcentage de 42% déclin dans leur financement fédéral pour chaque étudiant à temps plein de 2003 à 2015, tandis que leur dotation est de 70 pour cent celle d'établissements comparables, selon le rapport. Le rapport estime que la communauté de la physique a perdu 150 étudiants afro-américains chaque année des HBCU en raison des défis auxquels ces écoles sont confrontées. Ils ont suggéré qu'un consortium de sociétés de sciences physiques réunisse une dotation de 50 millions de dollars pour les étudiants marginalisés et sous-représentés en physique et en astronomie, avec un objectif de collecte de fonds intérimaire que ces sociétés lèvent 1,2 million de dollars par an pour réduire la dette des étudiants afro-américains du baccalauréat.

Les scientifiques non impliqués dans la préparation du rapport étaient heureux de voir ses résultats. "Plus d'une décennie après que l'alarme ait été déclenchée pour la première fois par le membre du groupe de travail, le Dr Quinton Williams, je suis heureuse qu'une attention particulière soit accordée au déclin inquiétant du nombre d'étudiants noirs obtenant des diplômes de premier cycle en physique", Chanda Prescod-Weinstein, professeur adjoint en physique à l'Université du New Hampshire, a déclaré Gizmodo dans un e-mail. "La diversité et l'inclusion" sont un sujet de discussion populaire, mais comme les départements de physique des HBCU ont été laissés pour compte, les étudiants en physique noire ont également connu des difficultés. J'espère que la communauté reconnaîtra cette tendance comme la crise qu'elle est, et j'espère qu'une attention particulière sera accordée aux recommandations concernant les HBCU, qui ont toujours été là pour les universitaires noirs lorsque d'autres institutions ont refusé de reconnaître notre humanité. »

Beckford a déclaré à Gizmodo que la charge de TEAM-UP se concentrait spécifiquement sur les étudiants afro-américains, bien qu'il pense que de nombreuses recommandations bénéficieraient également à d'autres groupes d'étudiants.

Le groupe de travail a encouragé les physiciens et les astronomes à lire ce rapport et à reconnaître qu'il y a de la place pour leurs propres départements afin de mieux accueillir les étudiants afro-américains.

La science, et la physique en particulier, est un domaine créatif qui nécessite une réflexion originale sur les problèmes. La présence de scientifiques plus diversifiés est cruciale pour faire avancer la recherche. Les études racontent différentes histoires de ces progrès, selon le groupe; le pourcentage de ceux qui obtiennent un baccalauréat scientifique et qui identifient comme Hispano-américains a augmenté dans tous les domaines au cours des 20 dernières années, tandis que le femmes et étudiants noirs a stagné. Inclure ces voix nécessite de créer un environnement où elles sont les bienvenues.

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