La pollution lumineuse met des lucioles sur le chemin de l'extinction

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PARIS, FRANCE —
Les lucioles sont en grande difficulté, de nombreuses espèces étant menacées d'extinction en raison de la perte d'habitat et de l'exposition aux pesticides, selon le premier examen majeur de leur statut mondial, publié lundi.

Ajoutant de l'ironie aux blessures, l'un des spectacles les plus fascinants de la nature est également étouffé par la pollution lumineuse artificielle, selon des chercheurs rapporté dans la revue BioScience.

Plus de 2 000 espèces de lucioles – qui sont en fait des coléoptères – illuminent les zones humides, les marais, les prairies, les forêts et les parcs urbains du monde entier.

Quelques-uns, comme la Grande Ourse aux États-Unis, semblent prospérer.

"Ces gars-là peuvent survivre à peu près n'importe où", a déclaré Sara Lewis, biologiste à l'Université Tufts dans le Massachusetts et auteur principal de l'étude, basée sur une enquête auprès de dizaines d'experts en lucioles.

Mais d'autres variétés – des vers luisants du sud de l'Angleterre aux lucioles synchrones de Malaisie et au fantôme bleu des Appalaches, qui attirent tous deux les touristes – sont en train de s'éteindre grâce à l'empreinte écologique de l'humanité en constante expansion.

"Certaines espèces sont particulièrement touchées par la perte d'habitat car elles ont besoin de conditions spécifiques pour achever leur cycle de vie", a déclaré Lewis.

La luciole malaise Pteroptyx tener, par exemple, vit pendant sa phase larvaire dans les mangroves riveraines, dont beaucoup ont été arrachées pour faire place à des plantations de palmiers à huile et à des piscicultures.

Le ver luisant (L. noctiluca) a un autre problème: les femelles sont incapables de voler, ce qui signifie qu'elles ne peuvent tout simplement pas partir vers un nouvel emplacement lorsque leur habitat est avalé par une banlieue, une culture commerciale ou une route de campagne.

D'autres espèces de lucioles, qui ne mangent que pendant leur phase larvaire, sont des «spécialistes de l'alimentation», ce qui signifie qu'elles subsistent sur un ou deux types d'escargots, de vers de terre ou d'autres proies à corps mou.

Lorsque les vergers en Espagne méditerranéenne sont abandonnés ou cèdent la place à l'urbanisation, les escargots préférés par le bien nommé Lampyris iberica, tout comme les larves de lucioles, ne laissent rien à manger.

«Clignotant dans l'obscurité»

Les Pteroptyx adultes en Malaisie, quant à eux, se rassemblent pour des parades nuptiales nocturnes dans des arbres spécifiques situés le long des rivières de mangroves. Beaucoup de ces arbres ont été abattus.

Sur 10 facteurs possibles d'extinction, les experts ont désigné la perte d'habitat comme la principale menace partout – sauf en Asie de l'Est et en Amérique du Sud.

Dans ces deux régions, la lumière artificielle était considérée comme la plus grande menace pour les coléoptères luminescents du monde.

"En plus de perturber les biorythmes naturels, la pollution lumineuse perturbe vraiment les rituels d'accouplement des lucioles", a déclaré le co-auteur Avalon Owens, doctorant à Tufts.

De nombreuses espèces de lucioles dépendent de leur capacité à s'allumer pour trouver et attirer des partenaires.

Pour aggraver les choses, cette fenêtre d'opportunité est très étroite: alors que la phase larvaire de luciole dure des mois ou des années, les adultes ne vivent généralement que quelques jours.

Les coléoptères scintillants sont tellement concentrés sur la reproduction qu'ils ne mangent même pas.

L'enquête a révélé que les lucioles sont également décimées par les insecticides couramment utilisés, la troisième menace majeure.

"Les organophosphates et les néonicotinoïdes sont conçus pour tuer les ravageurs, mais ils ont également des effets non ciblés sur les insectes utiles", ont écrit les chercheurs.

Les lucioles s'allument en déclenchant une réaction chimique – impliquant de l'oxygène, du calcium et une enzyme appelée luciférase – à l'intérieur d'organes spéciaux de leur abdomen, un processus appelé bioluminescence.

Leur éclat d'un autre monde a été une source durable de fascination.

Mais le tourisme des lucioles – longtemps populaire au Japon, en Malaisie et à Taiwan – a également fait des ravages, avec des écosystèmes fragiles endommagés par un trafic piétonnier trop important.

La situation critique des lucioles au début du 21e siècle ajoute une nouvelle couche de sens aux lignes écrites il y a plus d'un siècle par le poète canadien Bliss Carman.

"Et les lucioles à travers le crépuscule, sont des signaux clignotants à travers l'obscurité", écrit-il.

Bien que le changement climatique ne soit pas considéré comme une menace actuelle, l'élévation future du niveau de la mer et la sécheresse pourraient également accélérer la marche vers l'extinction.

La douzaine d'auteurs contribuant à l'étude sont tous affiliés au Firefly Specialist Group – créé en 2018 – de l'Union internationale pour la conservation de la nature (UICN), qui compile la Liste rouge des espèces menacées.

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