Un objet mystérieux au-delà de Pluton pourrait aider à expliquer la formation de notre système solaire

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Arrokoth
Image: NASA / JHUAPL / SWRI / Roman Tkachenko

Rien de ce que vous rencontrez n'est vraiment «vierge». Presque tous les atomes de notre planète a été traité d'une manière ou d'une autre, soit par l'homme, le Soleil, la Terre noyau, ou d'autres influences. Mais le jour du nouvel an 2019, la mission New Horizons a survolé un des plus objets vierges dans le système solaire: Arrokoth, un objet bien au-delà de Pluton qui est resté en grande partie intact depuis sa formation il y a des milliards d'années.

Aujourd'hui, les scientifiques publient un trio de papiers (1, 2, 3) creuser profondément dans les propriétés d'Arrokoth, sa géologie et comment il s'est formé. Non seulement ils éclairent la vraie nature des objets de la ceinture de glace de Kuiper dans le système solaire lointain, mais ils fournissent des preuves solides pour une théorie sur la façon dont les planètes se forment plus généralement.

"Nous avons fait une percée majeure dans la compréhension du processus de fonctionnement de la formation planétaire", a déclaré à Gizmodo Alan Stern, chercheur principal de la mission New Horizons.

L'astronome Marc Buie a découvert Arrokoth, anciennement appelé MU69, en utilisant le télescope spatial Hubble en 2014. La roche est un objet de ceinture de Kuiper classique froid, un objet dans la ceinture de Kuiper éloignée avec une orbite circulaire, relativement non modifiée en dehors de l'influence de la gravité de Neptune. L'équipe de New Horizons a ciblé l'objet comme suitjusqu'à leur Pluton mission. Lorsqu'elle est zippée par l'objet, la sonde spatiale examiné avec un suite d'imageurs, de détecteurs de plasma et de poussière et récepteur radio.

L'original Image Hubble d'Arrokoth juste montré un grain. Après beaucoup spéculation sur l'apparence de l'objet, le survol a révélé un haltère aplati de 36 kilomètres de long sans satellites, anneaux ou poussière à proximité, avec des taches et des trous de luminosité. Aujourd'hui, les chercheurs ont bâti sur ces premiers résultats en plongeant profondément dans la nature de l'objet, en utilisant de nouvelles données retransmises sur Terre par New Horizons.

La surface rouge uniforme d'Arrokoth montre de la glace au méthanol et Matières organiques mais pas d'eau détectée, selon l'un des trois articles publiés aujourd'hui dans Science. Des cratères et des dépressions avec des matériaux de couleur plus claire surface lisse (qui a quelques fissures et collines) et semblent remonter à la solar syil y a au moins 4 milliards d'années. Contrairement aux autres comètes et astéroïdes qui montrent l'érosion la chaleur du soleil etles impacts énergétiques, la surface d’Arrokoth semble être le résultat de interactions à faible énergie entre des objets en mouvement lent.

Les données ont permis aux physiciens d'écrire un plus plein histoire derrière la formation d'Arrokoth. Un nuage plein de petits, les particules solides se seraient effondrées en une paire de roches co-orbitantes, en fonction de l'alignement des lobes. Ces roches auraient lentement perdu de leur élan, peut-être à cause du frottement avec d'autres particules dans le nuage de gaz, et auraient fusionné dans le dernier bi-lobé forme. Il n'y a aucune preuve que les lobes se sont comprimés à cause d'un impact à grande vitesse lorsqu'ils se sont réunis.

FIndiquer un objet montrant si clairement des preuves de sa formation pourrait avoir des conséquences profondes sur notre compréhension de la formation planétaire en général. UNESelon l'un des articles, il «informe les processus d'accrétion qui fonctionnaient au début du système solaire». En d'autres termes, ce processus pourrait être la façon dont les planètes se sont formées, ainsi que.

Stern a déclaré à Gizmodo que si les connaissances acquises d'Arrokoth s'appliquent à d'autres objets du système solaire, il suffirait d'exclure d'autres théories de la formation planétaire, comme l'accrétion hiérarchique par laquelle les planètes se forment à partir de la collision de pièces aléatoires de plus en plus grandes (par rapport à ce que les preuves montrent dans le cas d'Arrokoth: un nuage qui s'effondre).

Il s'agit d'un ensemble passionnant de recherches qui donne aux scientifiques un aperçu approfondi du système solaire primordial, a déclaré Kat Volk, scientifique associée au laboratoire lunaire et planétaire de l'Université de l'Arizona, qui était pas impliqué dans ces papiers. Elle a dit à Gizmodo qu'elle était également enthousiasmés par la façon dont les astronomes ont pu construire un modèle préliminaire de quels types d'objets produisaient les cratères sur Arrokoth.

Mais Arrokoth n'est qu'un objet. «La question principale est: WNous avons fouillé dans un sac de billes vertes. Avons-nous obtenu un marbre vert ou avons-nous obtenu un remplaçant étrange?»A déclaré Stern. Fondamentalement, wnous ne savons pas encore à quel point un objet Arrokoth est typique.

La seule façon de répondre à cette question est de visiter un autre objet de ceinture de Kuiper, et l'équipe de New Horizons recherche actuellement leur spacecrafprochaine cible.

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