Trump renonce à la surveillance des virus et révoque un responsable clé

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WASHINGTON –
Le président américain Donald Trump prend des mesures énergiques pour contester l'autorité et l'indépendance des agents de surveillance des agences qui supervisent son administration, y compris la révocation de l'inspecteur général chargé de superviser le programme de sauvetage des coronavirus de 2,2 billions de dollars américains qui a réussi le Congrès avec le soutien bipartisan.

En quatre jours, Trump a licencié un inspecteur général lié à sa mise en accusation, en a fustigé un autre qu'il jugeait excessivement critique de la réponse aux coronavirus et en a mis à l'écart un troisième destiné à se prémunir contre le gaspillage des fonds du coronavirus.

Les actions ont envoyé des ondes de choc à travers le réseau soudé de responsables de la surveillance au sein du gouvernement, créant un conflit ouvert entre un président résistant par réflexe à la critique extérieure et une communauté de surveillance chargée d'éliminer la fraude, la faute et les abus.

L'acte le plus récent menace de bouleverser l'examen des efforts de sauvetage des coronavirus de 2,2 billions de dollars actuellement en cours, ouvrant la voie à un affrontement majeur entre Trump, les chiens de garde du gouvernement et les démocrates qui exigent la surveillance des vastes fonds injectés dans l'économie américaine.

"Nous voyons depuis vendredi une boule de démolition à travers la communauté IG", a déclaré Danielle Brian, directrice exécutive du Project on Government Oversight, un groupe de surveillance du gouvernement.

Le dernier incident est survenu mardi lorsque le ministère de la Défense a révélé que Trump avait retiré l'inspecteur général par intérim Glenn Fine, un fonctionnaire expérimenté, de son rôle de chef d'un comité de surveillance des dépenses en coronavirus. Il n'était pas clair qui pourrait remplacer Fine, qui a également perdu son titre d'inspecteur général par intérim.

La présidente de la Chambre, Nancy Pelosi, a qualifié le retrait brutal de Fine de "partie d'un schéma inquiétant de représailles du président contre des surveillants indépendants". Trump, a-t-elle dit, tente de "ne pas tenir compte des dispositions critiques de surveillance qui tiennent l'administration responsable devant la loi".

Trump lui-même a jeté peu de lumière sur la décision alors qu'il s'adressait aux journalistes mardi soir, disant qu'il ne savait pas bien, mais avait "entendu le nom".

Un jour plus tôt, Trump avait affirmé sans preuves qu'un rapport de l'inspecteur général avertissant de la pénurie de tests de dépistage des coronavirus dans les hôpitaux était "tout simplement faux" et biaisé par des préjugés politiques. Le rapport a enquêté sur plus de 300 hôpitaux américains.

"Est-ce que j'ai entendu le mot inspecteur général? Vraiment?" Trump a déclaré lorsqu'il était pressé par le rapport de surveillance de la santé et des services sociaux.

"Donnez-moi le nom de l'inspecteur général", a demandé Trump, avant de demander, "Est-ce que la politique pourrait entrer dans cela?" L'inspecteur général intérimaire de la santé et des services sociaux, Christi A. Grimm, est une employée de carrière qui a repris le poste au début de l'année à titre intérimaire.

Le plus dramatique de tous a été le licenciement vendredi soir de Michael Atkinson, l'inspecteur général de la communauté du renseignement qui a attiré le dédain de Trump pour avoir informé le Congrès d'une plainte anonyme lancée par un dénonciateur contre l'Ukraine. La plainte a conduit à la destitution du président.

Trump a défendu le licenciement en se plaignant qu'Atkinson ne lui avait jamais parlé de la plainte, même si le travail d'Atkinson consiste à assurer une surveillance indépendante de la Maison Blanche.

Le licenciement a provoqué une déclaration très précise du chien de garde du ministère de la Justice, Michael Horowitz, qui préside un conseil des inspecteurs généraux des agences et qui, le mois dernier, avait annoncé la nomination de Fine au conseil de surveillance de la pandémie.

Divergeant de la condamnation d'Atkinson par Trump comme "terrible", Horowitz a qualifié le traitement par Atkinson de la plainte du dénonciateur d'un exemple "d'intégrité, de professionnalisme et d'engagement envers l'état de droit".

Et il a souligné que la communauté des inspecteurs généraux continuera de faire son travail, y compris la surveillance de plus de 2 billions de dollars en aide aux coronavirus.

Le rôle de l'inspecteur général des temps modernes remonte à l'après-Watergate Washington, lorsque le Congrès a installé des bureaux au sein des agences pour lutter contre la mauvaise gestion et l'abus de pouvoir. Bien que les inspecteurs généraux soient nommés par le président, certains, comme Horowitz, servent les présidents des deux parties. Tous devraient être non partisans.

Au fil des ans, les inspecteurs généraux ont révélé de graves problèmes au cours de leurs enquêtes et ont humilié, voire embarrassé, les chefs d'agence et les administrations présidentielles.

Le rapport de lundi sur la santé et les services sociaux qui a mis en colère le président a relaté les longues attentes pour les tests et les pénuries d'approvisionnement dans les hôpitaux à travers le pays.

Horowitz, quant à lui, a identifié des failles importantes dans la surveillance du FBI lors de l'enquête sur la Russie. Trump a salué les conclusions d'Horowitz même s'il a attaqué sa crédibilité pour ne pas avoir trouvé de preuve de parti pris politique dans l'enquête sur la Russie, le décrivant péjorativement en décembre dernier comme un candidat d'Obama.

L'ancien inspecteur général du ministère de la Justice, Michael Bromwich, a déclaré que Trump perçoit les bureaux d'inspecteur général comme ayant une "fonction particulièrement menaçante au sein de l'exécutif, qui consiste à assurer une surveillance indépendante des fonctions gouvernementales".

"C'est juste quelque chose qui ne se calcule pas pour lui", a ajouté Bromwich. "Il comprend la valeur de la loyauté. Il ne comprend pas la valeur de l'indépendance, car cela peut entrer en conflit avec la loyauté."

Même avant cette semaine, les démocrates et les partisans du bon gouvernement craignaient que Trump n'utilise le programme de sauvetage des coronavirus pour récompenser la fidélité. Il a suscité la consternation en sélectionnant Brian Miller, qui travaille au bureau du conseil de la Maison Blanche, à un nouveau poste au sein du département du Trésor, supervisant 500 milliards de dollars d'aide aux coronavirus pour l'industrie.

Miller a travaillé au ministère de la Justice et a été inspecteur général pendant près d'une décennie à la General Services Administration, qui supervise des milliers de contrats fédéraux. Bien qu'il soit respecté dans la communauté de surveillance, le rôle de Miller dans le bureau du conseil de la Maison Blanche est troublant, ont déclaré des groupes de surveillance.

Les législateurs démocrates s'étaient déjà demandé si quelqu'un qui travaillait pour le président pouvait être indépendant, inquiétudes qui ont été accélérées par le remplacement de Fine.

"Le président s'est engagé dans une série d'actions destinées à neutraliser tout type de contrôle de ses actions et de celles de l'administration pendant une période de crise nationale, lorsque des billions de dollars sont alloués pour aider le peuple américain", a déclaré le représentant Adam. Schiff, D-Calif., A déclaré à l'Associated Press.

Mais Trump a clairement indiqué sa volonté de bafouer ce système, préfigurant peut-être le chaos de la semaine dernière.

Alors que les législateurs étaient dans les dernières étapes de la rédaction de ce qui est devenu le programme de sauvetage des coronavirus de 2,2 billions de dollars, il a déclaré: "Je serai le responsable". Et même quand il l'a signée, il a joint une déclaration qui dit que certaines des dispositions de surveillance de la loi "soulèvent des préoccupations constitutionnelles" et peuvent ne pas être suivies.

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L'écrivaine d'Associated Press Laurie Kellman a contribué à ce rapport.

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