Top des problèmes mystérieux à propos d'un virus qui redevient normal

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La réouverture de l'économie américaine est compliquée par des questions scientifiques troublantes sur le nouveau coronavirus qui vont au-delà de la logistique de la disponibilité de suffisamment de tests.

Dans un monde idéal, nous serions vaccinés, puis reviendrions à la normale. Mais, malgré des efforts sans précédent, aucun vaccin ne sera bientôt prêt.

"Nous allons tous porter des masques pendant un certain temps", a prédit le Dr Rochelle Walensky, chef des maladies infectieuses au Massachusetts General Hospital, lors d'un podcast avec le Journal de l'American Medical Association.

Trois grandes inconnues arrivent en tête:

Qui est contagieux?

"Ce qui est vraiment inconnu, c'est d'être complètement transparent", est une propagation asymptomatique, a déclaré la Dre Deborah Birx, coordinatrice du groupe de travail sur les coronavirus de la Maison Blanche.

Depuis le début, les autorités ont à juste titre dit aux gens de rester à la maison s'ils étaient malades. Mais selon le Dr Anthony Fauci des National Institutes of Health, entre 25% et la moitié des personnes infectées pourraient ne pas présenter de symptômes. Cela signifie qu'il n'y a aucun moyen de savoir si vous vous tenez à côté de quelqu'un qui est contagieux sur la ligne de paiement.

Et même chez les personnes qui finissent par développer des symptômes, on ne sait pas exactement combien de temps après l'infection elles peuvent propager le virus. C'est l'une des raisons pour lesquelles les autorités américaines ont récemment encouragé les gens à porter des masques en tissu en public, même s'ils essayaient de se tenir à 6 pieds des autres.

Pour rouvrir l'économie, les autorités mettent l'accent sur la disponibilité de plus de tests antivirus. C’est la clé pour repérer et isoler les personnes infectées, ainsi que pour rechercher et mettre en quarantaine les personnes qu’elles ont pu exposer. Mais ce n'est pas une panacée.

«Si vous obtenez un test aujourd'hui, cela ne signifie pas que demain ou le lendemain ou le lendemain ou le lendemain lorsque vous êtes exposé, peut-être par quelqu'un qui ne sait même pas qu'il est infecté, cela signifie« je » m négatif », a déclaré Fauci lors d'un récent briefing à la Maison Blanche.


Pennsylvania Avenue à Washington, DC, est vide le 17 avril 2020, lors de la pandémie de coronavirus. (Photo AFP)

Qui est immunisé?

Les médecins supposent que les personnes qui ont eu COVID-19 auront une certaine immunité contre une infection répétée. Mais ils ne savent pas combien de protection ou combien de temps cela durera.

Une autre question clé: les personnes qui survivent à une infection grave ont-elles une immunité plus forte que celles qui présentaient des symptômes légers – ou celles qui n’avaient aucun symptôme évident?

Pour le dire, les scientifiques lancent des tests sanguins qui recherchent des anticorps, des protéines que le système immunitaire fabrique pour lutter contre les infections. Ils ne détectent pas d’infection active comme les tests nécessaires pour les malades actuels. Ils sont destinés à dire qui a déjà été infecté, qu'ils le sachent ou non – y compris ceux qui ont peu ou pas de symptômes et ceux qui sont malades mais ne peuvent pas passer de test de diagnostic.

Alors qu'ils testent davantage de personnes, les chercheurs chercheront le niveau d'anticorps qui semble être le seuil clé de protection. Ils essaient également de savoir si le fait d'avoir certains types d'anticorps est plus critique qu'un dénombrement global.

"Quelle est la durée de la protection – un mois, trois mois, six mois, un an?" Dit Fauci. «Nous devons être humbles et modestes pour ne pas tout savoir.»

Autre obstacle: des dizaines de tests d'anticorps sont vendus sans preuve qu'ils fonctionnent comme promis. Certains pays ont signalé des résultats extrêmement inexacts de certains tests. Entre autres choses, les scientifiques doivent prouver que les tests ne confondent pas les anticorps contre un autre insecte respiratoire pour la protection COVID-19.

La situation est si préoccupante que le commissaire de la FDA, Stephen Hahn, a récemment averti que son agence avait accordé une «autorisation d'utilisation d'urgence» à seulement quatre tests – et que des travaux urgents pour valider les autres étaient en cours.


Une femme âgée se promène dans un parc pendant un couvre-feu imposé pour prévenir la propagation de la maladie à coronavirus (COVID-19) à Belgrade, Serbie, le 21 avril 2020. (Photo REUTERS)
Une femme âgée se promène dans un parc pendant un couvre-feu imposé pour prévenir la propagation de la maladie à coronavirus (COVID-19) à Belgrade, Serbie, le 21 avril 2020. (Photo REUTERS)

Qui est à risque?

Une alerte précoce s'est confirmée: les personnes âgées sont particulièrement sensibles au COVID-19. Il en va de même pour les personnes de tout âge qui ont certains problèmes de santé, comme les maladies pulmonaires, les problèmes cardiaques ou le diabète.

Mais être jeune et apparemment en bonne santé n'est pas une garantie. Beaucoup de 20 et 30 ans, et même certains enfants, sont infectés et meurent occasionnellement.

"Certaines personnes s'en sortent très bien et certaines personnes se plantent complètement", a déclaré Fauci à l'Associated Press (AP) dans une récente interview. "C’est quelque chose de plus que l’âge et la condition sous-jacente."

Il y a des théories. Peut-être que les différences génétiques jouent un rôle dans la façon dont le corps réagit à cette infection, en particulier la réponse immunitaire hyperactive – ce qu'on appelle une «tempête de cytokines» – qui est responsable de nombreux décès. Certains scientifiques étudient les variations des récepteurs cellulaires, les ports d'accueil qui permettent au virus de coller à une cellule et de creuser à l'intérieur.

Quel que soit le coupable, il n'y a aucun moyen de prédire qui va s'écraser. Pourtant, cela deviendra de plus en plus important si certaines des thérapies expérimentales étudiées réussissent, a déclaré Fauci, car les médecins devraient savoir s'il faut concentrer le traitement sur les personnes gravement malades ou essayer d'atteindre rapidement les nouveaux infectés.

"Si cela agit comme n'importe quel autre virus, vous voulez toujours le frapper tôt", a-t-il noté.

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