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Dans la lutte contre le virus, l’Afrique du Sud attend une longue attente

JOHANNESBURG –
Avec son sourire gagnant et sa nature extravertie, Fino Dlamini était une personne naturelle pour réussir dans l’industrie touristique en plein essor de l’Afrique du Sud.

Ses visites à vélo de Soweto ont amené les visiteurs vers des sites historiques, y compris les maisons de Nelson Mandela et de l’archevêque Desmond Tutu, et dans des restaurants où ils pouvaient rencontrer des Sud-Africains. Les touristes et les locaux se connecteraient rapidement sur des intérêts communs dans les sports ou les émissions de télévision, formant des liens instantanés qui étaient «magiques», a-t-elle déclaré.

Les affaires ont été bonnes en janvier et février et les projections pour le reste de 2020 ont été excellentes. Ensuite, le coronavirus a tout arrêté brutalement. Dlamini a été confinée dans sa petite maison sous un verrouillage strict, avec peu d’options pour gagner de l’argent.

Des millions d’autres Sud-Africains partagent le même malheur. Le pays avec l’économie la plus développée du continent a également son plus grand nombre d’infections confirmées – plus de 21 000, soit 20% du total de l’Afrique. Et parce que la maladie pourrait ne pas atteindre son apogée pendant quatre mois de plus, les dirigeants s’attendent à passer un temps particulièrement long à équilibrer les risques pour la santé publique avec l’activité économique essentielle au bien-être national.

« Nous devons sauver des vies et des moyens de subsistance », a déclaré ce mois-ci le président sud-africain Cyril Ramaphosa lors d’une allocution à la nation.

Jusqu’à présent, l’Afrique du Sud n’a pas vu l’explosion d’infections virales qui a émergé en Europe. Un facteur contributif possible est la population jeune du pays, avec seulement 3% des personnes de plus de 60 ans, selon plusieurs experts de la santé. La petite population âgée d’Afrique peut aider à expliquer pourquoi la maladie se propage relativement lentement à travers le continent.

L’Afrique du Sud est encore aux premiers stades de la pandémie, les principaux experts de la santé pour prédire que le pic pourrait arriver aussi tard qu’en août ou septembre. Une flambée de cas au Cap suggère que la ville pourrait atteindre son maximum vers la fin de juin. Les prévisions annoncent une longue attente pour reprendre une activité normale.

D’autres pays africains semblent suivre une trajectoire similaire. Quarante-trois des 54 nations du continent ont imposé des mesures de confinement, y compris des fermetures, des interdictions de rassemblements publics, des fermetures d’écoles et des couvre-feux.

Le blocage qui a commencé le 27 mars en Afrique du Sud fait monter les tensions à Soweto, a déclaré Dlamini, qui a fermé son entreprise touristique.

« Les gens sont démunis et se sentent désespérés », a déclaré Dlamini. « C’est déchirant et effrayant. Je dis à mes amis que nous devons traverser cette période difficile, qu’un vaccin sera trouvé et que nous pourrons reprendre nos activités. Mais pour l’instant, c’est difficile. »

Avec 25 vélos, un véhicule et une remorque au ralenti, Dlamini a décidé de passer à quelque chose de complètement nouveau. Elle vend maintenant des produits de viande de sa voiture aux habitants de Soweto. « Côtes levées, pieds de porc, os de bœuf – tout cela est populaire », a-t-elle déclaré. « Les gens m’appellent pour des commandes répétées, donc les affaires se portent bien. »

Cinq semaines après le verrouillage, l’Afrique du Sud a commencé un assouplissement progressif le 1er mai, permettant à certaines mines, usines et entreprises de rouvrir avec jusqu’à 30% des employés. Les restaurants peuvent servir des plats à emporter, et les gens sont autorisés à marcher à l’extérieur pour faire de l’exercice de 6 h à 9 h.

Mais l’économie, déjà en récession, continue de s’effondrer. Le taux de chômage était à un niveau stupéfiant de 29% avant même que le virus ne frappe, et le taux de chômage pourrait atteindre 50%, selon la Chambre de commerce. Des files de Sud-Africains affamés s’étendent sur des kilomètres sur des sites où le gouvernement ou des organisations caritatives distribuent de la nourriture.

« Nos gens ont besoin de manger. Ils doivent gagner leur vie », a déclaré Ramaphosa lors du lancement d’un programme de relance de 26 milliards de dollars, le plus important d’Afrique. Il comprend une augmentation des paiements à 16 millions de personnes déjà bénéficiaires de l’aide sociale et des paiements mensuels aux nouveaux chômeurs.

Le ralentissement économique devrait réduire les économies africaines de plus de 5%, selon la société de recherche NKC African Economics. Les effets les plus sévères sur les millions d’Africains qui dépendent du commerce quotidien pour gagner de l’argent à manger sont les plus punitifs.

Le Ghana, en Afrique de l’Ouest, a été le premier pays à lever ses restrictions, le 20 avril, en réponse aux pressions économiques. Dix jours plus tard, le pays a enregistré un pic de cas confirmés de COVID-19.

L’Afrique du Sud est encore loin de la pleine activité économique et un nouvel assouplissement sera déterminé par la propagation de la maladie et les hospitalisations.

Le pays « adopte une approche fondée sur la science », a déclaré le Dr Salim Abdool Karim, qui dirige le conseil national des coronavirus.

Le Cap et la province du Cap occidental environnante sont au centre de l’épidémie, avec 65% du total des cas du pays. L’Afrique du Sud a dépisté plus de 8 millions de ses 57 millions d’habitants et teste maintenant plus de 20 000 personnes par jour. Plus de 30 000 agents de santé communautaire expérimentés dans le suivi des contacts des patients tuberculeux font désormais de même pour les cas positifs de COVID-19.

En prévision de nouvelles infections, l’Afrique du Sud a construit des hôpitaux de campagne avec environ 20 000 lits et a créé des zones où les personnes vivant dans des conditions de surpeuplement peuvent être mises en quarantaine si leur test est positif. Cependant, le pays manque de lits de soins intensifs.

Au milieu des défis médicaux, l’économie implosante fait pression sur Ramaphosa pour qu’il rouvre davantage le pays. D’autres économies africaines sont confrontées au même problème car elles subissent deux coups simultanés: l’épidémie de virus et la chute de la demande d’exportations clés vers l’Europe et l’Asie.

Avec la majorité des Africains qui perdent leur vie au jour le jour, toute mesure restrictive se fait rapidement sentir et « risque de désobéissance civile si elle se prolonge », a déclaré Benedict Craven, gestionnaire des risques pays pour l’Afrique de l’Economist Intelligence Unit.

Dans un effort pour équilibrer les besoins économiques et sanitaires, « il n’y a aucun moyen de réussir à résoudre un problème sans négliger l’autre », a déclaré Pieter du Preez, économiste principal au NKC African Economics. Il a mis en garde contre un «bourbier économique», notamment une augmentation du chômage, une famine généralisée et une crise humanitaire.

L’Afrique du Sud est considérée comme l’un des pays les plus inégaux au monde, et le président a déclaré dans ses discours du soir à la nation que sa réponse à la pandémie vise à construire un pays plus équitable.

Dlamini, le voyagiste qui vend maintenant de la viande, a déclaré qu’elle était inspirée par l’approche de Ramaphosa, qui comprend les livraisons d’eau par le gouvernement dans les zones qui n’en avaient pas et les discussions sur l’installation éventuelle de toilettes dans les écoles qui ne proposaient que des latrines à fosse.

« Nous montrons que nous pouvons faire quelque chose ici en Afrique du Sud, que nous pouvons construire une société plus égalitaire », a déclaré Dlamini. « Nous devons travailler pour ça! »

——

Bram Janssen à Johannesburg a contribué.

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