Stanley Ho, qui a bâti l’industrie du jeu à Macao, décède à 98 ans

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HONG KONG —
Le magnat du casino Stanley Ho, dont l’empire commercial a dominé l’enclave portugaise de Macao pendant des décennies, est décédé à Hong Kong à l’âge de 98 ans.

Considéré comme le père du jeu moderne en Chine, la vie longue et mouvementée de Ho a suivi le flux et le reflux des fortunes du sud de la Chine. Après un début de cape et d’épée en tant que commerçant de kérosène, il a fini par devenir la personne la plus riche de Macao, un dépensier somptueux et une danseuse de salon débonnaire.

Une déclaration de famille a indiqué qu’il est mort paisiblement dans son sommeil, mais n’a pas donné de cause de décès.

Grand, beau et d’origine mixte chinoise et européenne, Ho a engendré 17 enfants avec quatre femmes, une famille élargie qui s’est livrée à des querelles de haut niveau sur son héritage au cours de ses dernières années.

Ho avait des participations dans des entreprises gérant tout, des ferries et des hélicoptères reliant Hong Kong et Macao aux grands magasins, aux hôtels, à l’aéroport de Macao et à ses pistes de courses de chevaux.

Mais il a dit qu’il avait évité le plancher du jeu.

« Je ne joue pas du tout. Je n’ai pas la patience », a déclaré Ho à l’Associated Press dans une rare interview en 2001. « Ne vous attendez pas à gagner de l’argent en jouant. C’est un jeu de maison. C’est pour la maison » . « 

Ho est né le 25 novembre 1921 dans la famille Hotung, l’une des plus riches et des plus puissantes de Hong Kong. Quand il avait 13 ans, son père a abandonné la famille après avoir été anéanti par un krach boursier pendant la Grande Dépression.

Les études de Ho à l’Université de Hong Kong ont été interrompues par la Seconde Guerre mondiale. Parlant couramment l’anglais et le chinois, il travaillait comme opérateur téléphonique pour les forces britanniques lorsque la colonie est tombée au Japon. Il est monté à bord d’un bateau pour Macao neutre, rejoignant des réfugiés de Chine continentale dans le port de pêche mourant.

« J’ai dû jeter mon uniforme et courir à Macao en tant que réfugié », a déclaré Ho lors de l’interview de 2001.

Pendant la guerre, Ho a déclaré qu’il avait effectué des voyages de contrebande et de commerce de nuit dans le delta de la rivière des Perles, survivant une fois à une attaque de pirates.

Finalement, il a obtenu un monopole de quatre décennies sur les casinos de Macao, utilisant cet avantage domestique pour construire un empire qui a encore dominé l’industrie pendant des années après l’ouverture du marché local des jeux aux entreprises étrangères en 2002.

« Macao m’a si bien traité. J’y suis allé avec 10 dollars en poche et je suis devenu millionnaire avant l’âge de 20 ans », a expliqué Ho.

En 1948, Ho a épousé Clementina Leitao, fille d’un éminent avocat de Macao ayant des liens avec le Portugal et la haute société de Macao, relations qui peuvent l’avoir aidé à remporter le monopole du casino en 1962. Vers la même époque, Ho a épousé Lucina Laam sous un Qing code de la dynastie permettant aux hommes de prendre plusieurs femmes que Hong Kong a interdit en 1971.

Ho a engendré des enfants avec deux autres femmes, Ina Chan et Angela Leong, qu’il a également appelées ses «épouses». Ho aurait rencontré Chan, une infirmière, lorsqu’elle a été embauchée pour s’occuper de Leitao, décédée en 2004.

Il a rencontré Leong, danseur et ancien professeur de danse de salon, à travers son amour du tango et du cha-cha,

Le Portugal a transféré le contrôle de sa colonie Macao à la Chine en 1999 et le monopole de Ho a pris fin en 2002. Cela a amené des rivaux étrangers tels que Las Vegas Sands Corp., Wynn Resorts Ltd. et MGM Resorts International, stimulant un boom de la construction qui a transformé l’ancien somnolent et minable. avant-poste colonial dans une centrale de jeu fastueuse fréquentée par les Chinois du continent.

Les nouveaux joueurs ont apporté des offres élégantes pour rivaliser avec les près de deux douzaines de casinos sans fioritures de SJM, mais le groupe de Ho a attendu des années pour construire son propre megaresort somptueux.

La part de marché de SJM à Macao est tombée à 14% en 2019, contre plus de 30% qu’elle détenait dix ans plus tôt.

Ho a ignoré les allégations de liens avec le crime organisé, comme un rapport de 2010 de la commission des jeux du New Jersey qui l’accusait de laisser des gangs criminels chinois, ou triades, prospérer à l’intérieur de ses casinos dans les années 1990.

Ho a parfois fait des nouvelles avec des gestes extravagants tels que le paiement de 8,9 millions de dollars en 2007 pour une tête de cheval en bronze pillée par les troupes françaises du palais impérial chinois 150 ans plus tôt afin qu’il puisse en faire don à un musée chinois. Il a également offert deux fois un montant record de 330 000 $ pour des truffes lors d’enchères caritatives.

En 2009, Ho a été opéré du cerveau après une chute à la maison. Il a passé sept mois à l’hôpital et a rarement été vu en public par la suite, généralement en fauteuil roulant.

Ho laisse dans le deuil trois de ses femmes et 16 enfants – son fils aîné, Robert, est décédé dans un accident de voiture au Portugal en 1981.

Daughter Pansy est coprésidente des activités de casino rivales de MGM à Macao. Son fils Lawrence dirige un autre concurrent, Melco. Une autre fille, Josie, est actrice et chanteuse.

En 2011, une querelle très publique a éclaté au sujet du contrôle de sa participation de plusieurs milliards de dollars dans l’opérateur de casino de Macao SJM Holdings Ltd.

Ho a contesté un transfert supposé de l’intégralité de son pieu à cinq de ses enfants et à l’une de ses épouses, qualifiant cela de « vol » contrairement à son désir de partager la fortune également entre les différents membres de la famille.

Le différend a finalement été réglé après plusieurs poursuites, et Ho a transféré la plupart de ses actions SJM à des membres de sa famille tout en restant officiellement président jusqu’à sa retraite à l’âge de 96 ans. Il avait quitté le même emploi dans son conglomérat de Hong Kong Shun Tak Holdings un an plus tôt.

Ho était discret et silencieux parlé en personne, mais il est fier aujourd’hui de son rôle dans la transformation de Macao d’une mare en décomposition inondée de réfugiés en une destination scintillante.

« A cette époque, les Portugais ont déclaré que Stanley Ho était un rêveur. J’ai rempli toutes mes promesses », a déclaré Ho en 2001. « Je suis assez fier d’avoir réussi. »

Chan, qui a travaillé pendant sept ans à Hong Kong pour l’Associated Press, est maintenant basé à Londres.

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