Découverte d’un monument perdu de la première civilisation maya au Mexique

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La découverte surprenante d’une structure monumentale vieille de 2800 ans à Tabasco, au Mexique, ébranle nos conceptions de la civilisation maya et son émergence en tant que force culturelle.

En utilisant une technologie appelée lidar, dans lequel les lasers sont utilisés pour cartographier les caractéristiques de surface cachées d’en haut, les archéologues découvert une structure monumentale jusque-là inconnue sur le site d’Aguada Fénix à Mexique. Cette plate-forme artificielle – vraisemblablement utilisée pour l’astronomie à l’œil nu – est maintenant la plus ancienne et la plus grande structure cérémonielle appartenant à la civilisation maya. Détails de cette découverte remarquable ont été publiés aujourd’hui dans Nature.

La plate-forme et ses structures de support, y compris les réservoirs, les chaussées et une pyramonticule moyen, ont été trouvés dans les basses terres mayas et radiocarbone daté entre 3000 et 2800 ans. On pense généralement que le développement de la civilisation maya a été un processus lent et progressif, avec de petits villages émergeant entre 2000 et Il y a 1650 ans. Qu’un complexe cérémoniel aussi grand et sophistiqué soit apparu il y a si longtemps est une grande surprise, et sa présence précoce remet en question les notions traditionnelles du moment où la civilisation maya a commencé à émerger.

En effet, il y a beaucoup à apprendre sur le mois de maiune, autant de leur héritage reste caché sous une immense couverture d’arbres. Il y a deux ans, par exemple, une antenne complète sondage découvert 61 480 anciennes structures mayas distinctes dans les forêts tropicales luxuriantes du Guatemala. Lidar a conduit à des découvertes similaires à Angkor Wat au Cambodge, où le laser pénétrant dans la jungle découvert une ancienne capitale cachée de l’Empire khmer.

«En tant que vétéran des techniques d’enquête pré-lidar et archéologue qui travaille dans les tropiques humides qui sont associées aux anciennes civilisations mayas, j’ai passé des milliers d’heures de travail sur le terrain en marchant derrière un homme local armé de machettes qui couperait des lignes droites à travers le forêt », a écrit McAnany. «Ce processus crée une grille à l’intérieur de laquelle nous, archéologues, procédons à pied pour localiser les structures présentes. Ensuite, après plus de coupe à la machette pour révéler les coins, forme et hauteur des constructions anciennes, les structures pourraient enfin être cartographiées. »

Le Lidar, d’autre part, permet aux archéologues de générer des cartes 3D à haute résolution de la surface, permettant l’identification rapide des structures artificielles, qui peuvent ensuite être testées au sol et étudiées pour une analyse plus approfondie.

Dans ce cas, la structure monumentale Maya nouvellement identifiée a été découverte à partir de levés lidar menés par le National Center for Airborne Laser Mapping et l’Instituto Nacional de Estadística y Geografía. Au total, ces deux relevés ont permis la découverte de 21 centres cérémoniels distincts sur le site d’Aguada Fénix. Le nouveau document a été dirigé par l’archéologue Takeshi Inomata de l’Université de l’Arizona.

La caractéristique la plus spectaculaire du site est l’énorme plate-forme artificielle, ou plateau principal, qui mesure 1 413 mètres de long (4 635 pieds) et 399 mètres de large (1 309 pieds). La structure était faite de terre et d’argile et repose à environ 10 à 15 mètres au-dessus du niveau du sol environnant. Au total, neuf chaussées s’étendent depuis la plate-forme. Deux pasdes structures capables ont été construites au sommet du plateau principal: le monticule ouest, une structure pyramidale mesurant plus de 15 mètres de haut (50 pieds), et la plate-forme orientale, une structure secondaire élevée de 400 mètres de large (1 310 pieds). Une autre grande construction, appelée le plateau ouest, a été trouvée mile du plateau principal.

« Ce site n’était pas connu avant nos recherches, probablement parce qu’une construction horizontale à cette échelle est difficile à reconnaître depuis le sol », ont écrit les auteurs de l’étude. «À notre connaissance, il s’agit de la plus ancienne construction monumentale jamais trouvée dans la région maya et la plus grande de toute l’histoire préhispanique de la région.»

La civilisation maya, comme le suggère cette découverte, a grandi et s’est développée plus rapidement que prévu. La nouvelle recherche taquine également nos conceptions de comment et pourquoi de grandes communautés se forment en premier lieu, avec des anthropologues spéculant sur ce qui est arrivé en premier: la vie stationnaire dans des logements fixes ou des rassemblements de masse périodiques. Le nouveau document suggère ce dernier, comme l’explique McAnany:

Les ancêtres humains pourraient d’abord s’être réunis pour marquer le changement de saisons observable dans le mouvement du Soleil ou d’autres corps célestes à travers le ciel ou le long de l’horizon. [The configuration at Aguada Fénix contains] un monticule bas ou une pyramide du côté ouest d’un complexe architectural avec une plate-forme allongée du côté est. En regardant de la structure ouest, le spectateur peut assister au lever du soleil pendant les solstices d’hiver et d’été, qui sont visibles le long des coins nord et sud, respectivement, de la plate-forme orientale (qui est allongée du nord au sud). D’une conception brillamment simple, ce type de construction a été construit à maintes reprises dans la région d’Usumacinta et dans les basses terres mayas à l’est.

Ces rassemblements rituels ont probablement fourni une occasion de nouer de nouveaux contacts, de rencontrer des dirigeants de la communauté et d’organiser des fêtes somptueuses. Les Britanniques préhistoriques, par exemple, se sont rendus dans des sites lithiques monumentaux comme Stonehenge pour observer les étoiles et participer à ce qui ne peut être décrit comme les fêtes du porc.

Pour l’avenir, l’équipe aimerait en savoir plus sur les premiers Mayas et les raisons de cette structure, y compris pourquoi elle a été abandonnée quelques centaines d’années seulement après sa construction.

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