Votre chien vous sauverait-il? Les scientifiques ont fait un test pour le découvrir

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À l’intérieur de chaque chien, il y a un héros qui attend d’être déchaîné, ou du moins, c’est ce que nous aimerions croire à propos de nos compagnons canins. De nouvelles recherches suggèrent que les chiens veulent vraiment nous sauver lorsque nous sommes dans une mauvaise situation, mais ils doivent savoir comment aider.

De Gamine et The Littlest Hobo à Boulon et Paw Patrol, nous avons cette idée en tête que les chiens veulent secourir les propriétaires en détresse, et qu’ils ont une prédisposition naturelle à être altruiste.

« C’est une légende omniprésente », a déclaré Joshua Van Bourg, étudiant diplômé à l’Arizona State University et co-auteur de la nouvelle étude, dans un communiqué de presse. «Le simple fait d’observer des chiens qui sauvent quelqu’un ne vous dit pas grand-chose. Le défi difficile est de comprendre pourquoi ils le font. »

En effet, les chiens domestiques sont extrêmement utiles, mais leurs motivations sont encore mal comprises, y compris la mesure dans laquelle nous pouvons dire qu’ils agissent avec une intention prosociale ou empathique. La nouvelle de Van Bourg papier, publié dans PLOS One, suggère que les chiens sont suffisamment motivés pour secourir les propriétaires en détresse, surtout lorsqu’ils savent comment le faire. Dans le même temps, cependant, la nouvelle étude nous laisse encore à nous demander si leurs actions héroïques sont motivées de manière prosociale ou si leurs comportements sont dictés par d’autres facteurs.

Pour déterminer dans quelle mesure les chiens sont prédisposés à sauver leurs propriétaires, Van Bourg et ses collègues ont mis en place une série d’expériences.

Pour le défi principal, appelé «test de détresse», les propriétaires de chiens ont été placés dans une grande boîte, où ils ont fait semblant d’être piégés et en détresse. Les propriétaires, qui avaient été préalablement formés pour paraître réalistes, ont crié à leurs animaux de compagnie en criant «aide!» ou « aidez-moi! » Les chiens ont pu sauver leurs propriétaires en ouvrant une porte légère sur la boîte, mais ils ont dû le découvrir par eux-mêmes.

Au total, 60 chiens ont participé à l’expérience, dont aucun n’a reçu de formation de sauvetage spéciale avant l’expérience. Parmi ceux-ci, 20, ou un tiers, ont sauvé leurs propriétaires, « ce qui ne semble pas trop impressionnant en soi, mais vraiment impressionnant quand on y regarde de plus près », a déclaré Van Bourg, en référence aux deux tests de contrôle utilisés. pour l’expérience. Les chiens ont participé aux deux tests de contrôle et à un test de sauvetage dans un ordre aléatoire.

Pour le premier test de contrôle, appelé «test de lecture», les propriétaires se sont assis à l’intérieur de la boîte tout en lisant calmement à haute voix dans un magazine. Dans ce scénario, 16 des 60 chiens ont tenté de rejoindre leur propriétaire dans la boîte. Cela a été considéré comme une preuve que les chiens étaient mécontents d’être séparés de leurs propriétaires.

Pour le deuxième contrôle, appelé «test alimentaire», les chiens ont regardé un chercheur placer de la nourriture dans la boîte, sans personne à l’intérieur. Étonnamment, seulement 19 des 60 chiens ont ouvert la boîte. Comme les auteurs l’ont écrit dans l’étude, les chiens «étaient aussi susceptibles de libérer leur propriétaire en détresse que de récupérer des friandises de l’intérieur de la boîte, ce qui indique que le sauvetage d’un propriétaire peut être une action très enrichissante pour les chiens».

Le test alimentaire a également montré que la connaissance de la façon d’ouvrir la boîte était un facteur critique. Les chiens qui ont appris à ouvrir la boîte pendant le test alimentaire étaient huit fois plus susceptibles de sauver leurs propriétaires lors des tests de détresse ou de lecture.

« Le fait que les deux tiers des chiens n’aient même pas ouvert la boîte pour la nourriture est une indication assez forte que le sauvetage nécessite plus que de la motivation, il y a autre chose en jeu, et c’est la capacité », a expliqué Van Bourg. «Si vous ne regardez que les 19 chiens qui nous ont montré qu’ils étaient capables d’ouvrir la porte dans le test alimentaire, 84% d’entre eux ont sauvé leurs propriétaires. Donc, la plupart des chiens veulent vous sauver, mais ils ont besoin de savoir comment. »

Au cours de ces tests, les chercheurs ont surveillé les chiens pour le stress, comme renifler à la boîte, pleurnicher, arpenter, aboyer et bâiller. Ces comportements ont été le plus souvent observés lors du test de détresse, même lors des répétitions du test, contrairement au test de lecture.

« Ils se sont acclimatés [to the reading test]», A déclaré Van Bourg. « Quelque chose dans la détresse du propriétaire contrecarre cette acclimatation. Il y a quelque chose au sujet du propriétaire qui appelle à l’aide qui rend les chiens plus calmes avec une exposition répétée. « 

Ce «quelque chose» est ce que les chercheurs appellent la contagion émotionnelle, dans laquelle les propriétaires transmettent leur stress à leurs animaux de compagnie. Ces preuves « soutiennent l’hypothèse que les motivations prosociales contribuent au comportement de sauvetage chez les chiens de compagnie », ont écrit les auteurs.

Maintenant, il est possible que ces chiens aient agi avec empathie pour sauver leurs propriétaires, mais cette étude ne va pas si loin en termes de preuves. Il est concevable, par exemple, que les chiens essayaient de réduire leur propre stress, au lieu de réduire le stress de leurs propriétaires, entre autres motivations potentielles. Plus de travail sera nécessaire pour bien comprendre ces comportements prosociaux apparents chez les chiens.

Pour l’avenir, les chercheurs aimeraient mettre en place une expérience pour voir si les chiens tenteront toujours de sauver leurs propriétaires, même si cela signifie qu’ils ne seront pas récompensés en se rapprochant physiquement d’eux. Cela ressemble à une expérience difficile à concevoir et à conduire, mais le résultat pourrait être assez révélateur, sinon un peu décevant, si les chiens perdaient leur statut héroïque.

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