Combien de temps pourrait durer l’immunité Covid-19? Ce n’est pas seulement une question d’anticorps

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Un travailleur de la santé en Irak brandissant un échantillon de sang prélevé sur un patient covid-19 récupéré.

Un travailleur de la santé en Irak brandissant un échantillon de sang prélevé sur un patient covid-19 récupéré.
Photo: Asaad Niazi / AFP (Getty Images)

Une étude récente fabrication les Les manches partout est certainement troublant: il a révélé que les personnes précédemment infectées peuvent perdre la quasi-totalité d’un type d’anticorps contre le coronavirus en trois mois. Mais les résultats de l’étude sont beaucoup trop limités pour supposer que l’immunité au virus est si de courte durée.

L’étude a été publié la semaine dernière dans Nature Medicine. À l’aide d’échantillons de sang, des chercheurs chinois ont étudié la réponse immunitaire de 37 personnes qui avaient été testées positives pour le coronavirus mais qui n’avaient jamais développé de symptômes. Ils ont été comparés à 37 personnes qui sont devenues légèrement malades, ainsi qu’à un groupe témoin de personnes dont le test de dépistage du virus était négatif.

Les deux groupes qui ont attrapé le virus ont eu des réponses immunitaires relativement similaires au début. Mais deux à trois mois plus tard, plus de 90% des deux groupes ont connu une réduction significative des anticorps IgG spécifiques de la covid-19; une majorité des deux groupes a également connu une baisse des anticorps qui empêchent le virus d’infecter les cellules, appelées anticorps neutralisants. Cette baisse des IgG et des anticorps neutralisants était plus sévère pour les personnes asymptomatiques, avec environ 40% devenant séronégatif pour les IgG, ce qui signifie que leurs niveaux avaient chuté au-delà du point de détection (12% du groupe symptomatique est également devenu séronégatif).

Les résultats « pourraient indiquer les risques liés à l’utilisation des » passeports d’immunité COVID-19 «  », ont écrit les scientifiques. Mais comme ils l’admettent, nous avons encore besoin de beaucoup plus de recherches pour confirmer ces résultats et savoir si l’immunité pourrait être si brève.

« Dans l’ensemble, c’est une étude assez bien menée », a déclaré Otto Yang, professeur de médecine et chef associé des maladies infectieuses à la David Geffen School of Medicine de l’UCLA « , a déclaré Gizmodo. « Mais il y a au moins deux grandes mises en garde qui n’ont pas été beaucoup discutées et qui doivent être gardées à l’esprit. »

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Un problème est que les anticorps ne sont pas toujours la chose la plus importante lorsqu’il s’agit de combattre une maladie que nous avons eue auparavant, a déclaré Yang.

Il y a d’autres cellules immunitaires que notre corps crée lorsqu’un virus ou un germe que nous avons rencontré auparavant réapparaît, en particulier certains types de cellules T. Tout comme les anticorps, ces cellules sont spécialement conçues pour reconnaître le pathogène qui revient. Et jusqu’à présent, les preuves suggère qu’être infecté par le coronavirus a tendance à créer une forte réponse des lymphocytes T. Avec certains virus, a noté Otto, c’est l’immunité cellulaire qui offre le plus de protection contre la réinfection ou la maladie, pas les anticorps.

« La deuxième mise en garde est que si les anticorps sont en corrélation avec l’immunité, alors ce n’est pas clair quel serait le seuil », a déclaré Yang.

Nous avons des preuves de études d’autres coronavirus humains dont les niveaux d’anticorps ont tendance à décroître de manière significative après un an ou deux après l’infection, et les gens peuvent être réinfectés à ce moment-là. Même un an de protection serait plus utile que quelques mois, étant donné les efforts continus pour créer un vaccin efficace dès que possible.

Par exemple, une étude récemment publié dans Nature Medicine a examiné des échantillons de sang prélevés sur 149 patients récupérés en moyenne 39 jours après la maladie. Bien que la plupart de ces patients semblaient avoir des niveaux relativement faibles d’anticorps neutralisants, les chercheurs ont tout de même constaté qu’ils fournissaient une «activité antivirale puissante» chez tous les patients testés.

Une autre considération est la mémoire B, qui aide à accélérer rapidement le système immunitaire, y compris la production d’anticorps, en réponse à la réinfection. Même si les niveaux d’anticorps actifs de quelqu’un contre le virus derrière covid-19 s’estompent rapidement, il est possible que leur corps continue de mobiliser une défense puissante et rapide contre le virus dès qu’il essaie de l’infecter à nouveau. Cette réponse pourrait ne pas empêcher la réinfection, mais elle devrait faciliter la deuxième remise des gaz.

« Je pense qu’il est très raisonnable de supposer que la réinfection serait plus douce », a déclaré Yang. «Quel que soit l’équilibre des facteurs génétiques ou sous-jacents qui ont déterminé leur maladie la première fois, ce sera probablement le même. Et ils auront en outre une longueur d’avance en termes de réponses immunitaires qui ont été utilisées pour éliminer l’infection en premier lieu, qu’il s’agisse d’anticorps ou de cellules T. »

Aussi encourageants soient-ils, les résultats ont certainement des implications importantes s’ils s’avèrent valables. Si les gens connaissent vraiment une baisse drastique des niveaux d’anticorps quelques mois après l’infection, alors l’utilisation de tests d’anticorps comme moyen d’identifier les personnes soi-disant «à l’abri» du virus tombera à plat sur son visage. Cela pourrait également signifier que nous devons dépister précocement les anticorps des personnes si nous voulons mesurer à quel point le virus est répandu dans une zone et que le dépistage ultérieur ne doit pas être considéré comme fiable.

Il jette également remettre en question la notion d’utilisation de l’immunité collective – l’idée qu’un nombre suffisant de personnes immunisées dans une population empêchera le virus de se propager à des segments vulnérables non encore infectés – pour surmonter cette pandémie, selon Bruce Walker, immunologiste et directeur du Harvard University Center pour la recherche sur le SIDA.

«Cela suggère qu’un nombre important de personnes qui génèrent des anticorps vont perdre ces anticorps. Et puis on nous laisse spéculer. Est-ce à dire que ces personnes sont désormais infectables? Cela signifie-t-il qu’il pourrait toujours y avoir un certain niveau d’immunité qu’une infection répétée serait atténuée et peut-être même pas remarquée? » Walker a dit à Gizmodo. « Nous ne savons tout simplement pas à ce stade. »

Dans le même temps, a ajouté Walker, cette étude ne peut que nous dire quelque chose sur l’immunité naturelle, pas sur le type d’immunité que nous espérons obtenir d’un vaccin potentiel un jour. Certains vaccins fournir une réponse immunitaire plus robuste et plus durable qu’une infection naturelle.

La question de la réinfection et de l’immunité est en quelque sorte un point discutable en ce moment, car la grande majorité des gens dans le monde et aux États-Unis n’ont pas encore contracté le virus. Cette semaine, les Centers for Disease Control and Prevention estimé que 5% à 8% des Américains ont eu covid-19 jusqu’à présent. Ceux qui ne sont pas encore infectés comprennent les millions de personnes de plus de 65 ans ou qui vivent avec des maladies chroniques comme le diabète qui les rendent plus vulnérables à une infection grave ou potentiellement mortelle. Pour la plupart d’entre nous, c’est la première vague de virus qui devrait nous inquiéter. Mais pour les personnes qui ont survécu à une infection, les résultats peuvent souligner la nécessité de continuer à jouer en toute sécurité.

« Un message à retenir est que si vous avez déjà été infecté, ne présumez pas que vous n’êtes plus infectable », a déclaré Walker. « Utilisez des masques, distanciez et désinfectez toujours. »

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