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Reconstruction faciale d’un homme préhistorique dont la tête était montée sur un piquet

À gauche: reconstruction faciale d'un homme mésolithique de Suède.  À droite: son crâne, à partir duquel la reconstruction était basée.

À gauche: reconstruction faciale d’un homme mésolithique de Suède. À droite: son crâne, à partir duquel la reconstruction était basée.
Image: Oscar Nilsson / S. Gummesson et al., 2018

En 2011, des archéologues suédois ont trouvé des crânes humains montés sur des piquets sur un site funéraire vieux de 8 000 ans, ce qui représente un comportement rarement observé chez les chasseurs-cueilleurs préhistoriques. Une incroyable reconstruction faciale assistée par ordinateur met enfin un visage sur l’un de ces crânes.

Le médecin légiste suédois Oscar Nilsson a créé cette magnifique reconstruction en utilisant une réplique du crâne vieux de 8000 ans, qui appartenait à un homme mésolithique décédé dans la cinquantaine. En utilisant des indices dérivés de l’archéologie et de la génétique, Nilsson a cherché à créer un portrait précis de ce chasseur-cueilleur préhistorique, dont la tête a été montée sur un piquet en bois après sa mort.

Reconstitution faciale du crâne de Kanaljorden.

Reconstitution faciale du crâne de Kanaljorden.
Image: Oscar Nilsson

Des chercheurs de l’Université de Stockholm et de la Fondation du patrimoine culturel ont trouvé le crâne original, ainsi que plusieurs autres, en 2011 sur le site de Kanaljorden près de la rivière Motala Ström. Les restes de 10 personnes – neuf adultes et un bébé – ont été retrouvés empilés sur une épaisse couche de grosses pierres. Tous les crânes adultes présentaient des signes de traumatisme contondant avant la mort, ce qui peut expliquer comment ils sont morts. Certains crânes, y compris le crâne reconstruit, avaient des preuves de blessures passées qui avaient guéri. Aucune mandibule n’a été trouvée sur le site.

Étrangement, trois crânes mâles adultes ont montré des signes de traumatisme par force aiguë après la mort, d’une manière compatible avec les crânes ayant été monté sur piquets. Et en effet, l’un des spécimens avait encore un piquet en bois dépassant du crâne. C’était un rituel étrange après la mort pour les chasseurs-cueilleurs et pas quelque chose de communément le moyen Âge.

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Il y a deux ans, Nilsson a été contacté par les archéologues pour effectuer la reconstruction faciale. Comme Nilsson l’a expliqué à Gizmodo, sa première étape a été de scanner le crâne et de générer une réplique 3D.

Reconstitution faciale du crâne de Kanaljorden.

Reconstitution faciale du crâne de Kanaljorden.
Image: Oscar Nilsson

« Je ne travaille jamais sur l’original », a-t-il déclaré à Gizmodo. Mais en même temps, il «voulait que cet homme soit un véritablereceveur et unique dans son individualité.  »

En plus du crâne, Nilsson a utilisé des preuves glanées dans l’ADN de l’homme, y compris son haplogroupe (qui peut indiquer une ascendance), ainsi que ses cheveux, ses yeux et sa couleur de peau. La mâchoire du crâne était manquante, obligeant Nilsson à calculer ses dimensions probables sur la base du crâne, qu’il a décrit comme «un travail difficile».

Nilsson s’est appuyé sur des preuves archéologiques sous la forme de mâchoires appartenant à des sangliers, élans, ours, blaireaux et autres restes d’animaux trouvés sur le site de Kanaljorden.

« Mon idée ici est que ces animaux étaient très importants pour ces gens, comme les totems ou les animaux spirituels », a déclaré Nilsson à Gizmodo. « Ce gars est lié au sanglier, il porte la peau d’un sanglier, et sa coiffure est inspirée de ces animaux », a-t-il dit, ajoutant que« cela est bien sûr purement spéculatif, mais une découverte aussi spécifique et dramatique appelle une interprétation correspondante. »

Nilsson a également ajouté de la peinture corporelle blanche sur la poitrine de l’homme, une pratique connue des peuples de l’âge de pierre.

La reconstruction en cours.

La reconstruction en cours.
Image: Oscar Nilsson

Quant à savoir pourquoi la tête de cet homme était attachée à un piquet en bois, cela reste une question ouverte. Voici ce que j’ai écrit lorsque j’ai couvert cette découverte en 2018:

Quant à la manipulation des corps après la mort et au montage des têtes sur des piquets en bois, c’est vraiment bizarre. Les chasseurs-cueilleurs mésolithiques ne sont pas connus pour enlever des parties du corps comme celle-ci; leurs tombes témoignent d’un respect pour l’intégrité corporelle après la mort. Cela dit, des groupes apparus beaucoup plus tard dans l’histoire ont décapité leurs ennemis, utilisant parfois les crânes des vaincus comme trophée ou avertissement. Les exemples historiques incluent les colons européens qui montent les crânes des peuples autochtones assassinés, ou les peuples autochtones qui utilisent des crânes dans les rituels funéraires et comme trophées. Le contexte dans ce cas n’est pas clair. Tout ce que nous savons, c’est que, pour quelque raison que ce soit, ces têtes ont été montées sur les piquets, laissées là pendant une période de temps relativement courte, puis posées délibérément dans le lit de lac peu profond sur les pierres.

« Le fait que deux crânes ont été montés suggère qu’ils ont été exposés, dans le lac ou ailleurs », a déclaré [Stockholm University archeologist Anna] Kjellström. En général, des crânes sans mâchoires ont été choisis pour l’affichage. «Puisque nous n’avons trouvé aucun traumatisme aigu montrant des tentatives actives de séparer la mâchoire inférieure des crânes, cela indique que les individus ont très probablement été enterrés dans un autre endroit avant les dépositions … Une interprétation pourrait être qu’il s’agit d’un acte funéraire alternatif . « 

Des recherches supplémentaires seront nécessaires pour que les scientifiques parviennent à une conclusion plus définitive.

Quant à la nouvelle interprétation faciale – qui est exactement cela, une interprétation – elle nous donne un rare aperçu du passé, nous rappelant l’humanité des gens qui vivaient il y a si longtemps. Ce n’est peut-être pas parfait ou tout à fait exact, mais cette reconstruction faciale réussit parce qu’elle nous relie mieux à notre passé, même si ce passé était parfois brutal.

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