Nitrate d’ammonium: produit chimique à l’origine de nombreux décès dans des accidents, attentats terroristes

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Le nitrate d’ammonium, qui, selon les autorités libanaises, a causé l’explosion dévastatrice de Beyrouth, est une substance cristalline inodore couramment utilisée comme engrais qui a été à l’origine de nombreuses explosions industrielles au cours des décennies et a été utilisée dans plusieurs attaques terroristes.

Le Premier ministre libanais Hassan Diab a déclaré que 2750 tonnes de nitrate d’ammonium stockées pendant des années dans un entrepôt du port de Beyrouth avaient explosé, tuant des dizaines de personnes et causant des dégâts considérables à la capitale libanaise.

Lorsqu’il est combiné avec des mazouts, le nitrate d’ammonium crée un puissant explosif largement utilisé dans l’industrie de la construction mais aussi par des groupes d’insurgés tels que les talibans pour les explosifs improvisés.

Les accidents

En 2004, un train de marchandises transportant du nitrate d’ammonium a explosé dans la ville ferroviaire nord-coréenne de Ryongchon, à environ 20 kilomètres (12,4 miles) de la frontière avec la Chine. Les rapports officiels sur les victimes de la Corée du Nord indiquent que l’accident a tué 54 personnes et en a blessé 1 249 autres. Cependant, la Croix-Rouge a signalé plus de 160 décès et environ 1 300 blessés.

Trois ans plus tard, 40 personnes ont été tuées et des dizaines d’autres blessées lorsqu’un camion transportant des explosifs a explosé après s’être écrasé dans une camionnette et avoir pris feu à Monclova, dans le nord du Mexique. L’épave a pris feu et le nitrate d’ammonium a explosé, envoyant une boule de feu dans le ciel qui a consumé les voitures à proximité et laissé un cratère de 3 mètres sur 12 (10 pieds sur 40 pieds) sur la route.

En août 2015, une explosion massive dans un entrepôt de produits chimiques à Tianjin, en Chine, a tué 173 personnes. L’entrepôt, conçu pour abriter des produits chimiques dangereux et toxiques, stockait principalement du nitrate d’ammonium, du nitrate de potassium et du carbure de calcium à l’époque, selon la police. Parmi les morts figurent 99 pompiers et 11 policiers, qui n’ont pas été informés de la présence des 800 tonnes de nitrate d’ammonium.

Attaques terroristes

Deux tonnes de nitrate d’ammonium ont été utilisées pour créer la bombe lors de l’attaque d’Oklahoma City en 1995 qui a détruit un bâtiment fédéral américain, faisant 168 morts. Il reste l’acte de terrorisme national le plus meurtrier aux États-Unis.

L’ancien soldat américain Timothy McVeigh a été reconnu coupable en 1997 de 11 chefs d’accusation de meurtre, de complot et d’utilisation d’une arme de destruction massive dans l’explosion. Il a été exécuté en 2001. Un autre ex-soldat, Terry Nichols, a été reconnu coupable d’accusations similaires pour son rôle dans l’attentat à la bombe et condamné à la perpétuité sans libération conditionnelle après l’impasse du jury sur la peine de mort. Les deux hommes étaient motivés par le mépris du gouvernement, la haine aiguisée par le raid fédéral de 1993 sur l’enceinte de Branch Davidian à Waco, au Texas.

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En 2011, le terroriste de droite Anders Behring Breivik a utilisé du nitrate d’ammonium pour ses attentats à la bombe et à la fusillade à Oslo et dans un camp de jeunes du Parti travailliste près de la capitale. Huit personnes des 77 victimes de Breivik ont ​​été tuées par la bombe qu’il avait posée dans le quartier gouvernemental d’Oslo.

La même année, une puissante bombe au nitrate d’ammonium placée dans une mallette devant la Haute Cour de New Delhi a tué 15 personnes et en a blessé 76 lors d’une attaque selon les autorités indiennes revendiquée par un groupe militant sud-asiatique lié à al-Qaida.

En 2013, 18 personnes ont été tuées dans un attentat à la bombe à Hyderabad, dans le sud de l’Inde. Une enquête a révélé que les deux bombes utilisées étaient remplies de nitrate d’ammonium ainsi que d’énormes quantités de clous et de boulons en fer, qui étaient maintenus ensemble par une ficelle de cuivre.

«  Indispensable  » dans l’agriculture et la construction

En agriculture, l’engrais à base de nitrate d’ammonium est appliqué sous forme de granulés et se dissout rapidement sous l’humidité, permettant à l’azote – qui est essentiel à la croissance des plantes – d’être libéré dans le sol.

Cependant, dans des conditions de stockage normales et sans chaleur très élevée, il est difficile d’enflammer le nitrate d’ammonium, a déclaré Jimmie Oxley, professeur de chimie à l’Université de Rhode Island, à l’Agence France-Presse (AFP).

« Si vous regardez la vidéo (de l’explosion de Beyrouth), vous avez vu la fumée noire, vous avez vu la fumée rouge – c’était une réaction incomplète », dit-elle.

« Je suppose qu’il y a eu une petite explosion qui a déclenché la réaction du nitrate d’ammonium – que cette petite explosion soit un accident ou quelque chose exprès que je n’ai pas encore entendu. »

C’est parce que le nitrate d’ammonium est un oxydant – il intensifie la combustion et permet à d’autres substances de s’enflammer plus facilement mais n’est pas lui-même très combustible.

Pour ces raisons, il existe généralement des règles très strictes sur les lieux de stockage: par exemple, il doit être tenu à l’écart des combustibles et des sources de chaleur.

En fait, de nombreux pays de l’Union européenne exigent que du carbonate de calcium soit ajouté au nitrate d’ammonium pour créer du nitrate de calcium et d’ammonium, qui est plus sûr.

Aux États-Unis, les réglementations ont été considérablement renforcées après l’attaque d’Oklahoma City.

En vertu des normes antiterroristes des installations chimiques, par exemple, les installations qui stockent plus de 2 000 livres (900 kilogrammes) de nitrate d’ammonium sont soumises à des inspections.

Malgré ses dangers, Oxley a déclaré que les utilisations légitimes du nitrate d’ammonium dans l’agriculture et la construction l’ont rendu indispensable.

« Nous n’aurions pas ce monde moderne sans explosifs, et nous ne nourririons pas la population que nous avons aujourd’hui sans engrais au nitrate d’ammonium », a-t-elle déclaré.

« Nous avons besoin de nitrate d’ammonium, nous devons juste faire attention à ce que nous en faisons. »

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