Des scientifiques horrifiés regardent des serpents se régaler des organes des crapauds vivants

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Un serpent kukri avec sa tête insérée dans le ventre d'un crapaud asiatique à points noirs, ce qu'il fait pour extraire des organes.  Remarquez les excrétions blanches toxiques sur la tête et le dos du crapaud.

Un serpent kukri avec sa tête insérée dans le ventre d’un crapaud asiatique à points noirs, ce qu’il fait pour extraire des organes. Remarquez les excrétions blanches toxiques sur la tête et le dos du crapaud.
Image: Winai Suthanthangjai

Des biologistes en Thaïlande ont documenté un comportement jamais vu auparavant chez les serpents, dans lequel les reptiles sans membres éviscéraient et consommaient les organes de crapauds vivants.

Les serpents, en règle générale, avalent leurs proies entières, mais comme neuves recherche publié dans la revue scientifique Herpetozoa, le serpent kukri à petites bandes de Thaïlande est une exception.

En utilisant leurs dents de devant spécialisées, les serpents kukri (Oligodon fasciolatus) déchirer un trou dans le ventre de gros crapauds venimeux, puis insérez leur tête entière dans la cavité pour «retirer et manger les organes un par un, alors que la proie est encore vivante! » a écrit Henrik Bringsøe, herpétologue amateur du Danemark et premier auteur de la nouvelle étude, dans un article de blog écrit pour Pensoft Publishers.

Les serpents Kukri sont petits-à-moyen serpents inoffensifs pour les humains. Eh bien, surtout inoffensif; leurs dents sont conçues pour couper plutôt que pour perforer, et elles sont capables d’infliger de grandes blessures par déchirure aux animaux, y compris aux humains. Le nom «kukri» lui-même est dérivé des couteaux kukri incurvés utilisés par les soldats Gurkhas, selon le journal. De plus, leurs morsures sont accompagnées d’un agent anticoagulant qui fait saigner les blessures pendant des heures, ce qui aide probablement ces serpents à se détendre. le banquet sur toad eviscera.

Un serpent kukri vaquant à son travail mortel.

Un serpent kukri vaquant à son travail mortel.
Image: H. Bringsøe et al., 2020

La victime est le crapaud asiatique à points noirs (Duttaphrynus melanostictus), qui peut atteindre 20 cm de long. Ces crapauds sont communs mais venimeux, sécrétant un blanc toxine des glandes situées sur le cou et le dos. Ce poison pourrait être la raison de la stratégie d’alimentation très peu orthodoxe utilisée par les serpents kukri, bien que les chercheurs ne sont pas entièrement certains.

Bringsøe et ses collègues ont été témoins de ces scènes sinistres à trois reprises dans la province de Loei, dans le nord-est de la Thaïlande, qui ont toutes été filmées. Les épisodes documentés se sont produits en août 2016, avril 2020 et juin 2020. Dans certains cas, les crapauds ont tenté de résister et de se libérer, mais aucun n’a survécu. Ces sessions n’étaient pas courtes, durant plus de «quelques heures», selon les organes sélectionnés par les serpents, a écrit Bringsøe. Un extrait de l’article décrit le cas de 2016:

Le serpent a utilisé son agrandi [front] dents à fendre à travers le côté gauche de l’abdomen juste sous la jambe avant gauche. Sa tête se balançait d’un côté à l’autre alors qu’il réussissait à traverser la peau du crapaud. Lentement, le serpent a inséré sa tête dans le côté gauche de l’abdomen du crapaud, puis il a retiré des organes comme le foie, le cœur, les poumons et une partie du tractus gastro-intestinal (au moins l’estomac plein et l’intestin grêle plein). Pendant le processus de rétraction, la tête a été déplacée dans différentes directions avec une bouche partiellement ouverte, permettant aux dents de couper les organes en plus petits morceaux qui ont ensuite été avalés.

Dans tous les cas, les serpents se nourrissaient exclusivement des organes des crapauds, laissant derrière eux leurs carcasses vides. Des modes d’alimentation similaires ont été observés dans les deux autres exemples, mais, comme on le voit dans le second cas, parfois les crapauds ont riposté.

Au cours de cette bataille, un crapaud gravement blessé a été observé en train de vaporiser son poison «comme une fine brume», dont une partie atterrissait sur la tête du serpent, selon l’étude. Cela a poussé le serpent à s’éloigner et à frotter son visage contre des feuilles mortes et des roches pour éliminer la toxine de ses yeux et de sa bouche. Cela s’est produit deux fois pendant la lutte, et à un moment donné, le crapaud a même réussi à s’échapper en sautant dans un étang voisin et en se cachant sous une bûche pendant près de 30 minutes. Mais ce ne devait pas être, comme le serpent, une fois récupéré, déplacé sa proie et terminé le travail.

Un serpent kukri, entré en contact avec le poison du crapaud, se frotte contre les feuilles et les roches pour éliminer la toxine de son visage.  Le crapaud a sauté à plusieurs mètres, mais a ensuite été repris.

Un serpent kukri, entré en contact avec le poison du crapaud, se frotte contre les feuilles et les roches pour éliminer la toxine de son visage. Le crapaud a sauté à plusieurs mètres, mais a ensuite été repris.
Image: H. Bringsøe et al., 2020

Comme indiqué, ce comportement alimentaire inhabituel peut être une adaptation qui empêche le serpent d’ingérer la toxine du crapaud., mais une quatrième observation complique cette hypothèse. Dans ce cas, un serpent kukri adulte a attaqué un crapaud juvénile plus petit appartenant à la même espèce et l’a consommé entier. Comme les auteurs le spéculent, il est possible que les jeunes crapauds soient moins toxiques que les adultes ou que les serpents kukri sont immunisés contre le poison.

« Pour le moment, nous ne pouvons répondre à aucune de ces questions, mais nous continuerons d’observer et de rendre compte de ces serpents fascinants dans l’espoir de découvrir d’autres aspects intéressants de leur biologie », a écrit Bringsøe dans le billet de blog.

Étude sombre, mais d’autres espèces font des choses tout aussi macabres, y compris shikes qui empalent leurs proies vivantes sur des épines (et même des barbelés) et musaraignes qui utilisent leur venin pour paralyser les souris, qui sont ensuite dévorées lentement. Et dans un exemple bizarre, faucons ont été observés emprisonner de minuscules oiseaux dans les crevasses des rochers dans le but de les garder frais pour un futur repas.

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