L’observation en eau profonde de rares calamars à gros nageoires révèle une étrange étrange

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Un des cinq calmar bigfin repérés sur la côte sud de l'Australie.

Un des cinq calmar bigfin repérés sur la côte sud de l’Australie.
Image: D. Osterhage et al., 2020 / PLOS ONE

Une étude approfondie des eaux profondes au large des côtes de l’Australie a abouti à une mine d’observations de calmar bigfin. Et par trésor, nous entendons la détection de cinq individus – ces créatures des grands fonds sont exceptionnellement rares, donc toute nouvelle observation est très précieuse pour les scientifiques.

«Les céphalopodes des grands fonds sont très diversifiés et répandus mais souvent enveloppés de mystère», ouvre une nouvelle étude publié aujourd’hui dans PLOS ONE.

Le céphalopode des eaux profondes dans ce cas est un animal marin étrange et mal compris connu sous le nom de calmar bigfin. Le nouvel article, co-écrit par la biologiste marine Deborah Osterhage du CSIRO Oceans and Atmosphere en Tasmanie, Australie, décrit une récente étude en eau profonde dans laquelle cinq de ces animaux ont été capturés à la caméra. Les données qui en résultent comblent certaines lacunes importantes concernant le calmar bigfin, telles que leur distribution, leurs caractéristiques physiques et leur comportement.

Images de caméra remorquée d'un calmar bigfin, vu à une profondeur de 7 146 pieds (2 178 mètres).

Images de caméra remorquée d’un calmar bigfin, vu à une profondeur de 7 146 pieds (2 178 mètres).
Image: D. Osterhage et al., 2020 / PLOS ONE

Les observations de cet étrange calmar, membre de la famille des Magnapinnidae, sont rares et on en sait peu sur eux. À ce jour, il n’y a eu que trois observations confirmées dans l’hémisphère sud, toutes dans l’est du Pacifique. Des spécimens morts, pour la plupart des juvéniles, font parfois leur apparition, mais ils sont souvent gravement endommagés par le chalutage. Ce que nous savons, cependant, c’est que ces calamars ont de grandes nageoires et des bras et des filaments de tentacules extraordinairement longs «vermiformes» qui pendent derrière eux comme des brins de spaghettini incroyablement longs.

Osterhage et ses collègues ont enregistré le calmar bigfin lors des expéditions du programme Great Australian Bight Deepwater Marine. De 2015 à 2017, l’équipe a parcouru cette région pour en savoir plus sur la géologie et l’écologie de la Great Australian Bight (GAB), une grande baie ouverte au large de la côte sud du continent. Ils l’ont fait avec un véhicule télécommandé (ROV) appelé Enquêteur, qui était équipé d’une caméra vidéo haute définition, de lumières et de lasers jumelés. Une caméra remorquée derrière le bateau prenait des photos toutes les cinq secondes.

Il s'agit de la troisième grosse nageoire repérée lors de l'enquête.  L'image de gauche donne une bonne idée de l'étendue de leurs filaments.

Il s’agit de la troisième grosse nageoire repérée lors de l’enquête. L’image de gauche donne une bonne idée de l’étendue de leurs filaments.
Image: D. Osterhage et al., 2020 / PLOS ONE

Les chercheurs ont réussi à couvrir 281 kilomètres carrés pendant l’enquête, collectant 75 heures de vidéo et plus de 10 000 images fixes. La caméra remorquée a balayé des profondeurs comprises entre 3 104 et 10 689 pieds (946 à 3 258 mètres). Tout cela a abouti à cinq observations de calmar bigfin, ce qui fait plus que doubler le nombre d’observations dans l’hémisphère sud. De plus, c’est la première fois que des calamars à gros nageoires sont vus dans les eaux australiennes.

Fait intéressant, ces animaux ont été observés rapprochés. Dans un cas, deux calamars ont été vus à moins de 12 heures l’un de l’autre, et dans un autre cas à seulement 6 km l’un de l’autre. En tout, les cinq grands calamars n’ont été vus que dans deux zones, deux dans un et trois dans l’autre. Le regroupement de ces individus est probablement dû à des «besoins environnementaux spécifiques» et / ou à des «opportunités de reproduction accrues», selon le document.

Quant à leur habitat préféré, les calmars semblaient aimer les zones contenant des sédiments mous, les pentes inférieures des canaux d’érosion et les sections supérieures des canyons sous-marins. Les animaux ont été repérés à des profondeurs comprises entre 6 562 et 9 834 pieds (2 000 à 3 000 mètres). Quant à savoir si le nombre relativement élevé d’individus observés dans cette partie du GAB équivaut à un hotspot de calmar à gros nageoires «reste à voir», écrivent les auteurs.

Le calmar bigfin présentait des colorations complexes, comme l'illustre ce spécimen.

Le calmar bigfin présentait des colorations complexes, comme l’illustre ce spécimen.
Image: D. Osterhage et al., 2020 / PLOS ONE

Les auteurs ont exclu la possibilité que certaines observations concernent le même individu, notant des différences physiques entre les spécimens. Parce que les calamars étaient souvent filmés ou photographiés sans cadre de référence, les chercheurs se sont tournés vers une technique dans laquelle des lasers appariés étaient pointés vers leur corps, donnant ainsi une impression d’échelle. Ils ont pu mesurer, par exemple, la longueur de leurs filaments uniques, dont le plus long mesurait 183 cm (72 pouces).

Les chercheurs ont également eu une idée de leurs comportements. Au cours de l’une des observations, un calmar a nagé loin de la caméra et s’est installé en position verticale juste légèrement au-dessus du fond marin. Trois de ses filaments se sont alors enroulés, dans ce qui est un comportement jusque-là inconnu chez les calmars, disent les auteurs. Le calmar déplaçait son corps dans l’eau en battant ses nageoires et en effectuant des mouvements oscillants de va-et-vient (c’est-à-dire des ondulations sinusoïdales).

Un autre comportement rapporté par les chercheurs est connu sous le nom de «pose du coude». Ici, les calamars prennent une posture verticale, avec leurs appendices étalés vers l’extérieur tandis que les extrémités des filaments pendent vers le bas à un angle aigu, dans certains cas proche de 90 degrés, vers le fond marin. Une variation jusqu’alors inconnue de cette pose, dans laquelle le corps du calmar est horizontal par rapport au fond marin, a été documentée au cours de l’expédition. Les auteurs ne sont pas tout à fait sûrs de l’intérêt de tout cela, mais ils pensent que cela pourrait être une posture de pêche utilisée pour attraper des proies.

Les calmars étaient généralement pâles, avec des teintes de rose, d’orange et de brun rougeâtre foncé. Dans certains cas, le manteau (la partie principale du corps du calmar) et les nageoires semblaient légèrement translucides. Et en fait, la couleur orangée peut en fait correspondre à un organe interne (éventuellement une glande digestive), disent les auteurs.

«Ces observations ajoutent à notre connaissance de ce genre insaisissable et intrigant, et renforcent la valeur de l’imagerie en tant qu’outil de recherche sur le calmar des grands fonds», concluent les scientifiques.

La faune australienne continue de surprendre. À la fin du mois dernier, par exemple, des chercheurs décrit la découverte d’un récif corallien exceptionnellement haut mesurant 500 mètres de haut abritant un écosystème unique. Des créatures plus étranges seront sûrement découvertes et décrites dans les mois et les années à venir, alors restez à l’écoute pour des découvertes plus passionnantes de cette partie du monde.

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