Les coulées de boue du nord-ouest du Pacifique aggravées par les incendies de forêt dans un « risque en cascade »

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Un regard aérien sur une coulée de débris qui traverse une route alors qu'une équipe de travailleurs examine les dégâts.

Les choses sont un gâchis mortel et dangereux dans le nord-ouest du Pacifique en ce moment. Une rivière atmosphérique a déversé des pluies dans la région au cours du week-end, provoquant des inondations et des coulées de boue généralisées. Une grande partie des dommages se sont produits dans des endroits essayant encore de se remettre d’un saison dévastatrice des feux de forêt cet été, montrant comment le changement climatique peut aggraver les catastrophes.

En Colombie-Britannique, environ 275 personnes, dont 50 enfants, ont dû être sauvé des autoroutes inondées près de Vancouver lundi après avoir été piégés dimanche soir par un déluge d’eau, de roches et de boue. À un moment donné, mardi, toutes les routes principales de Vancouver vers le reste du Canada était fermé.

Environ 7 000 personnes de la ville de Merritt, en Colombie-Britannique, ont reçu l’ordre d’évacuer lundi en raison des inondations et de la défaillance du système de traitement des eaux usées. C’est le deuxième fois en moins de six mois que la ville de Merritt faisait l’objet d’un ordre d’évacuation. En août, les résidents ont été placés sous ordre d’évacuation alors que deux incendies de forêt faisaient rage à proximité. Les flammes des feux de forêt ont depuis longtemps été éteintes, mais elles ont laissé une empreinte sur la terre qui aggrave les inondations.

Les feux de forêt brûlent une importante couche de végétation qui, selon Brent Ward, professeur de sciences de la Terre à l’Université Simon Fraser et codirecteur du Center for Natural Hazards Research, « capture une partie de la pluie et peut la ralentir avant qu’elle n’entre en sol. »

Les feux de forêt peuvent également modifier la façon dont le sol interagit avec les précipitations. « Lorsque la couche organique de la partie supérieure du sol brûle, cela crée ces composés organiques qui se déplacent dans la partie supérieure du sol minéral et se précipitent », a déclaré Ward. « C’est cette substance cireuse, et elle la rend imperméable à l’eau – nous appelons cela hydrophobe. L’eau, au lieu de se concentrer dans le sol, ne peut aller nulle part. Il s’enfuit et descend la pente, et frappe une sorte de pente plus raide, et il s’érode beaucoup. Les sédiments qui s’érodent suffisent souvent à générer une coulée de débris.

Image de l'article intitulé Le nord-ouest du Pacifique est au milieu d'un « danger en cascade »

Ward a souligné que si le terme « coulées de boue » est plus communément connu, le terme « flux de débris » est plus précis pour ce que nous voyons actuellement dans le nord-ouest du Pacifique. Après tout, ce n’est pas seulement la boue qui constitue un danger, mais toutes sortes de choses, des rochers aux arbres en passant par tout ce que les gens laissent traîner dehors. Ces débris peuvent aussi être très gros. UNE vidéo publiée sur Twitter le lundi des inondations à Merritt montre une maison entière emportée par un courant d’eau boueuse. Merritt n’est qu’un exemple de région en crise à cause de trop de pluie après une saison de feux de forêt dévastatrice.

Environ 9 pouces (23 centimètres) est tombé dans la ville de Hope, en Colombie-Britannique, au cours du week-end; les précipitations moyennes pour tout le mois de novembre à Hope sont de 13,5 pouces (34,4 centimètres). À Bellingham, dans l’État de Washington, la moyenne quotidienne des précipitations record avant ce week-end était de 0,88 pouce (2,2 centimètres), ce qui était battu à la main par les 2,8 pouces (7 centimètres) de pluie de dimanche. Et les ordres d’évacuation sont en place pour les communautés dans les vallées alors que les eaux de crue continuent de monter.

« Cela change si rapidement que vous pourriez penser que vous allez bien une minute et littéralement une demi-heure plus tard, vous verrez le changement des niveaux d’eau », a déclaré le chef de la police d’Abbotsford, Mike Serr, lors d’une conférence de presse.

Au sud de la frontière, les pluies créent également des conditions dangereuses. Le gouverneur de Washington Jay Inslee a déclaré lundi l’état d’urgence dans 14 comtés de l’État et des évacuations ont été ordonnées à plusieurs endroits. Une personne a été portée disparue dans la petite ville d’Everson après avoir été emporté par les eaux de crue. Plus de 40 000 ménages étaient toujours sans électricité dans l’ouest de Washington mardi et les principales autoroutes restaient fermées.

Il peut y avoir des coulées de débris dans des endroits non touchés par le feu, bien sûr, et les incendies peuvent brûler dans des endroits qui ne seront pas inondés. Mais la corrélation entre les deux est très forte et un signe inquiétant de ce que réservent les décennies à venir.

Le changement climatique a entraîné une augmentation du temps chaud et sec qui peut aggraver les incendies de forêt et les risques de fortes averses. (Ce dernier est dû au fait que l’atmosphère plus chaude peut contenir plus d’eau.) Ces deux impacts ont été clairement affichés dans le nord-ouest du Pacifique ainsi que autres parties du monde cette année.

« Nous appelons cela un danger en cascade », a déclaré Ward. « Nous avons augmenté la chaleur, augmenté la sécheresse, ce qui a entraîné une augmentation des incendies de forêt, entraînant une augmentation des glissements de terrain. Un danger en déclenche un autre, qui en déclenche un autre.

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