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Les scientifiques appellent à la prudence face aux craintes suscitées par les rapports sur la pneumonie en Chine

D’éminents scientifiques ont souligné jeudi la nécessité d’être vigilant face aux craintes d’une nouvelle pandémie potentielle, après que l’Organisation mondiale de la santé (OMS) a demandé des informations supplémentaires à la Chine concernant une augmentation potentiellement inquiétante des maladies respiratoires et des grappes de pneumonie chez les enfants.

L’agence de santé des Nations Unies a cité des rapports non précisés des médias et un service mondial de surveillance des maladies infectieuses comme signalant des foyers de pneumonie non diagnostiqués chez les enfants dans le nord de la Chine.

Dans un communiqué publié mercredi soir, l’OMS a déclaré qu’il n’était pas clair si ces infections étaient liées à une augmentation des infections respiratoires signalées par les autorités chinoises.

Des scientifiques extérieurs ont déclaré que la situation méritait une surveillance étroite, mais n’étaient pas convaincus que la récente augmentation des maladies respiratoires en Chine signalait le début d’une nouvelle épidémie mondiale.

L’émergence de nouvelles souches de grippe ou d’autres virus capables de déclencher des pandémies commence généralement par des grappes de maladies respiratoires non diagnostiquées. Le SRAS et le COVID-19 ont été signalés pour la première fois comme des types inhabituels de pneumonie.

« Nous devons être prudents », a déclaré Marion Koopmans, une virologue néerlandaise qui a conseillé l’OMS sur le COVID-19. « Nous avons vraiment besoin de plus d’informations, notamment d’informations diagnostiques. »

Les inquiétudes ont été suscitées pour la première fois au niveau international par une alerte publiée mardi par le service de surveillance ProMED, qui fait partie de la Société internationale pour les maladies infectieuses. Il a demandé plus d’informations sur « la pneumonie non diagnostiquée – Chine (Pékin, Liaoning) ».

Le libellé standard de l’alerte faisait écho au tout premier avis sur ce qui allait devenir le COVID-19, envoyé le 30 décembre 2019 : « Pneumonie non diagnostiquée – Chine (Hubei) ».

Les scientifiques ont déclaré que la similitude des deux alertes avait suscité des inquiétudes encore infondées selon lesquelles cette augmentation pourrait être causée par un autre agent pathogène émergent susceptible de déclencher une pandémie.

Ils ont déclaré que, sur la base des informations disponibles jusqu’à présent, il était plus probable qu’il y ait une augmentation d’autres infections respiratoires courantes comme la grippe, comme cela a été observé dans de nombreuses régions du monde après la levée des mesures de confinement liées au COVID-19. Cela pourrait également signaler une résurgence du COVID-19 lui-même.

L’OMS a déclaré que le nord de la Chine a signalé une augmentation des cas de maladies pseudo-grippales depuis la mi-octobre par rapport aux trois années précédentes.

Les épidémies ont inondé certains hôpitaux du nord de la Chine, notamment à Pékin, et les autorités sanitaires ont demandé au public d’emmener les enfants présentant des symptômes moins graves dans des cliniques et d’autres établissements.

Le nombre moyen de patients dans le service de médecine interne de l’hôpital pour enfants de Pékin a dépassé 7 000 par jour, dépassant la capacité de l’hôpital, a déclaré la radio nationale chinoise dans un article en ligne plus tôt cette semaine.

La Commission nationale chinoise de la santé, dans une séance de questions-réponses écrite et publiée en ligne par l’agence de presse officielle Xinhua, a suggéré jeudi que les enfants présentant des symptômes légers « visitent d’abord les établissements de soins de santé primaires ou les services de pédiatrie des hôpitaux généraux » parce que les grands hôpitaux sont bondés et ont de longs délais d’attente.

L’OMS demande toujours des informations aux pays lorsque des maladies non diagnostiquées ou inconnues sont signalées, ce qui arrive assez régulièrement. Toutefois, elle ne publie pas toujours de communiqué à ce sujet, comme elle l’a fait mercredi.

« Bouton de panique en cas de pandémie »

Brian McCloskey, un expert en santé publique qui a également conseillé l’OMS sur la pandémie, a déclaré : « Ce que nous voyons, c’est le système du Règlement sanitaire international de l’OMS en action », faisant référence aux règles régissant la manière dont les pays travaillent avec l’OMS en cas d’épidémies potentielles.

« Je ne vais pas appuyer sur le bouton de panique pandémique sur la base de ce que nous savons jusqu’à présent, mais je serai très impatient de voir la réponse de la Chine à l’OMS et de voir l’évaluation de l’OMS par la suite », a-t-il déclaré.

L’OMS et la Chine ont été confrontées à des questions de transparence dès les premiers jours de la pandémie de COVID-19. L’OMS a également critiqué depuis la Chine pour avoir dissimulé des données sur les infections et les décès lorsqu’elle a levé ses mesures « zéro-Covid », ainsi que sur les origines de la pandémie.

La Chine a 24 heures pour répondre à l’OMS en vertu de la réglementation.

Cependant, certains ont déclaré qu’il n’était pas clair si les maladies signalées n’étaient réellement pas diagnostiquées. L’histoire qui a déclenché l’alerte ProMED est venue mardi de FTV News à Taiwan. En Chine même, l’augmentation des maladies respiratoires, notamment chez les enfants, a récemment fait l’objet d’une large couverture médiatique.

Les autorités l’ont attribué à la levée des restrictions liées au COVID-19 et à la circulation de virus comme la grippe ainsi que de Mycoplasma pneumoniae, une infection bactérienne courante qui touche généralement les jeunes enfants.

« Il existe une hypothèse plausible selon laquelle cela pourrait être ce que nous avons vu dans d’autres parties du monde lorsque les restrictions ont été levées », a déclaré Koopmans.

Le virologue Tom Peacock de l’Imperial College de Londres, qui a suivi de près l’émergence de nouvelles variantes du coronavirus, a déclaré qu’il existait de bons outils disponibles pour détecter « assez rapidement » la grippe ou les coronavirus émergents, il semblait donc peu probable que cela se soit produit inaperçu.

« (Je) soupçonne que cela pourrait finir par être quelque chose de plus banal ou une combinaison de choses – disons COVID, grippe, RSV – mais j’espère que nous en saurons plus bientôt », a-t-il déclaré.

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