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Un vaisseau spatial privé américain atterrit sur la Lune, le premier depuis l'ère Apollo

Le premier alunissage américain depuis plus de 50 ans et le premier du secteur privé a eu lieu jeudi lorsqu'un vaisseau spatial détenu et exploité par la société texane Intuitive Machines a atterri près du pôle sud de la Lune.

La NASA, avec plusieurs instruments de recherche à bord du véhicule, a salué l'atterrissage comme une réalisation majeure dans son objectif d'envoyer une escouade de vaisseaux spatiaux commerciaux sur des missions de reconnaissance scientifique sur la Lune avant le retour prévu des astronautes plus tard cette décennie.

Cependant, les premiers problèmes de communication après l'atterrissage de jeudi ont soulevé des questions quant à savoir si le véhicule aurait pu être laissé en état d'ébriété ou obstrué d'une manière ou d'une autre.

L'atterrisseur robot à six pattes sans équipage, surnommé Odysseus, a atterri vers 18 h 23 HNE (23 h 23 GMT), ont déclaré la société et les commentateurs de la NASA dans une webdiffusion conjointe de l'atterrissage depuis le centre d'opérations de mission d'Intuitive Machines à Houston. .

L'atterrissage a couronné une approche finale et une descente éprouvantes au cours desquelles un problème est apparu avec le système de navigation autonome du vaisseau spatial qui a obligé les ingénieurs au sol à employer une solution de contournement non testée à la onzième heure.

Après une panne radio attendue, il a également fallu un certain temps pour rétablir les communications avec le vaisseau spatial et déterminer son sort à quelque 239 000 milles (384 000 kilomètres) de la Terre.

Lorsque le contact a finalement été rétabli, le signal était faible, confirmant que l'atterrisseur avait atterri, mais laissant le contrôle de mission immédiatement incertain quant à l'état précis et à l'orientation du véhicule, selon la webdiffusion.

« Notre équipement est à la surface de la Lune et nous transmettons, alors félicitations à l'équipe de messagerie instantanée », a déclaré Tim Crain, directeur de la mission Intuitive Machines, au centre d'opérations. « Nous verrons ce que nous pouvons en tirer de plus. »

Plus tard dans la soirée, la compagnie a publié un message sur la plateforme de médias sociaux X, anciennement Twitter, affirmant que les contrôleurs de vol « ont confirmé qu'Ulysse est debout et commence à envoyer des données ».

Question d'obstruction

Néanmoins, le faible signal suggère que le vaisseau spatial a peut-être atterri à côté d'un mur de cratère ou de quelque chose d'autre qui a bloqué ou heurté son antenne, a déclaré Thomas Zurbuchen, un ancien chef scientifique de la NASA qui a supervisé la création du programme commercial d'atterrisseur lunaire de l'agence.

« Parfois, ce peut être juste un rocher, un gros rocher, qui gêne », a-t-il déclaré lors d'un entretien téléphonique avec Reuters.

Un tel problème pourrait compliquer la mission principale de l'atterrisseur, qui consiste à déployer ses charges utiles et à atteindre ses objectifs scientifiques, a déclaré Zurbuchen.

Réaliser l'atterrissage est « un objectif intermédiaire majeur, mais le but de la mission est de faire de la science et de récupérer les images, etc. », a-t-il ajouté.

L'administrateur de la NASA, Bill Nelson, a immédiatement salué l'exploit de jeudi, le qualifiant de « triomphe », déclarant : « Ulysse a pris la lune ».

Comme prévu, le vaisseau spatial se serait immobilisé dans un cratère nommé Malapert A, près du pôle sud de la Lune, selon la retransmission sur le Web. Le vaisseau spatial n’a pas été conçu pour fournir une vidéo en direct de l’atterrissage, qui a eu lieu un jour après avoir atteint l’orbite lunaire et une semaine après son lancement depuis la Floride.

L'atterrissage de jeudi représente la première descente contrôlée vers la surface lunaire par un vaisseau spatial américain depuis Apollo 17 en 1972, lorsque la dernière mission lunaire en équipage de la NASA y a atterri avec les astronautes Gene Cernan et Harrison Schmitt.

À ce jour, des vaisseaux spatiaux de quatre autres pays seulement ont atterri sur la Lune : l’ex-Union soviétique, la Chine, l’Inde et, plus récemment, le mois dernier, le Japon. Les États-Unis sont les seuls à avoir envoyé des humains sur la surface lunaire.

Odysseus transporte une suite d'instruments scientifiques et de démonstrations technologiques pour la NASA et plusieurs clients commerciaux, conçus pour fonctionner pendant sept jours à l'énergie solaire avant que le soleil ne se couche sur le site d'atterrissage polaire.

La charge utile de la NASA se concentre sur les interactions météorologiques spatiales avec la surface de la Lune, la radioastronomie et d'autres aspects de l'environnement lunaire pour les futures missions d'atterrissage.

Odysseus a été envoyé sur la Lune jeudi dernier au sommet d'une fusée Falcon 9 lancée par la société d'Elon Musk, SpaceX, depuis le centre spatial Kennedy de la NASA à Cap Canaveral, en Floride.

L'aube d'Artémis

Son arrivée a marqué le premier « atterrissage en douceur » sur la Lune jamais réalisé par un véhicule fabriqué et exploité commercialement et le premier dans le cadre du programme lunaire Artemis de la NASA, alors que les États-Unis s'efforcent de ramener des astronautes sur le satellite naturel de la Terre avant que la Chine n'y fasse atterrir son propre vaisseau spatial avec équipage.

La NASA vise à faire atterrir son premier Artemis avec équipage fin 2026 dans le cadre d’une exploration lunaire soutenue à long terme et d’un tremplin vers d’éventuels vols humains vers Mars. L'initiative se concentre sur le pôle sud de la Lune, en partie parce qu'il existe là-bas une abondance présumée d'eau gelée qui peut être utilisée pour le maintien de la vie et la production de carburant pour fusée.

Une multitude de petits atterrisseurs comme Odysseus devraient ouvrir la voie dans le cadre du programme Commercial Lunar Payload Services (CLPS) de la NASA, conçu pour livrer des instruments et du matériel sur la Lune à des coûts inférieurs à la méthode traditionnelle de construction et de lancement de ces véhicules par l'agence spatiale américaine elle-même. .

S’appuyer davantage sur des entreprises privées plus petites et moins expérimentées comporte ses propres risques.

Le mois dernier, l'atterrisseur lunaire d'une autre société, Astrobotic Technology, a subi une fuite de son système de propulsion alors qu'il se dirigeait vers la Lune, peu de temps après avoir été mis en orbite le 8 janvier par une fusée Vulcan de la United Launch Alliance (ULA).

Le dysfonctionnement de l'atterrisseur Peregrine d'Astrobotic a marqué le troisième échec d'une entreprise privée à réussir un atterrissage sur la Lune, après les efforts malheureux d'entreprises israéliennes et japonaises.

Bien qu'Odysseus soit la dernière star du programme CLPS de la NASA, le vol IM-1 est considéré comme une mission Intuitive Machines. La société a été cofondée en 2013 par Stephen Altemus, ancien directeur adjoint du Johnson Space Center de la NASA à Houston et aujourd'hui président-directeur général de la société.

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