L’Alaska cache peut-être un énorme système volcanique

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Plusieurs volcans dans les îles des quatre montagnes de l'Alaska.

Plusieurs volcans dans les îles des quatre montagnes de l’Alaska.
Image: John Lyons / USGS

Comme si nous avions besoin de plus de bonnes nouvelles bouleversantes en ce moment, les géologues ont des raisons de soupçonner qu’un groupe d’îles de l’Alaska fait en fait partie d’un système volcanique interconnecté du même type observé dans le parc national de Yellowstone.

Appelé les îles des quatre montagnes (IFM), cet archipel volcanique est situé le long de la chaîne des îles Aléoutiennes. Une nouvelle recherche menée par John Power de l’US Geological Survey à l’Observatoire des volcans de l’Alaska présente des preuves d’une «grande caldeira jusque-là non reconnue» dans l’IFM, dans une recherche qui sera présenté 7 décembre à la réunion d’automne 2020 de l’AGU.

L’amas se compose de six stratovolcans étroitement espacés, nommés Cleveland, Carlisle, Herbert, Kagamil, Tana et Uliaga. Les stratovolcans sont ce à quoi nous pensons stéréotypiquement lorsque nous envisageons des volcans: hautes montagnes escarpées surmontées d’un cône fumant. La région est également parsemée d’un tas de petits cônes et fissures. Des six montagnes, Cleveland a été la plus active au cours des deux dernières décennies, créant des nuages ​​de cendres qui atteignent 15 000 à 30 000 pieds.

Cratère au sommet du mont Cleveland.

Cratère au sommet du mont Cleveland.
Image: Cindy Werner / USGS

La prétendue caldeira a échappé à la détection pendant si longtemps parce qu’elle est cachée par les dépôts récents et l’océan. Et en effet, il n’a pas été facile pour ces géologues de rassembler leurs preuves.

«Nous avons fouillé sous les coussins du canapé pour trouver des données», a expliqué Diana Roman, co-auteur de l’étude et géologue à la Carnegie Institution for Science à Washington, DC, dans un AGU. déclaration. «Mais tout ce que nous regardons correspond à une caldeira dans cette région.»

Les preuves ont été grattées, comme l’a dit Roman, en analysant les dépôts géologiques, les changements dans la région au fil du temps, les émissions de gaz et les mesures de gravité (qui indiquent la densité des roches enfouies), entre autres indices. Il semblerait que l’IFM soit influencé par cette caldeira jusque-là non détectée.

Les calderas sont de gigantesques chambres souterraines remplies de magma, et elles sont connues pour produire certaines des éruptions les plus catastrophiques de l’histoire de notre planète (en comparaison, les stratovolcans sont accompagnés de poches de magma relativement minuscules). Et en effet, ils sont souvent appelés supervolcans pour cette raison même.

Calderas connues dans les Aléoutiennes.

Calderas connues dans les Aléoutiennes.
Image: John Power / USGS

Yellowstone est probablement la caldeira la plus reconnaissable sur Terre, en raison de sa taille et de sa menace potentielle. On ne s’attend pas à ce qu’il éclate de si tôt, mais si cela devait arriver, verser de la lave sur une région s’étendant sur 30 à 40 miles (48 à 64 km). Ces éruptions peuvent également produire de grandes quantités de cendres, qui peuvent modifier les climats dans le monde entier. Portés par le vent, les aérosols de soufre et les particules légères de cendres atteindraient la planète et causeraient probablement «une baisse notable des températures dans le monde», selon à l’US Geological Survey.

Il est peu probable que la caldeira possible dans l’IFM corresponde à Yellowstone en termes de taille ou de menace (et de nombreuses autres calderas confirmées existent dans les Aléoutiennes), mais cela ne veut pas sous-estimer le danger posé par ces caractéristiques géologiques. Il s’agit d’une découverte potentiellement très sérieuse, et les géologues pourraient éventuellement avoir à reclasser les volcans IFM. Le gigantesque système volcanique interconnecté pourrait éclater à l’avenir et avec «de graves conséquences mondiales», selon le communiqué de l’AGU.

En plus de modifier le climat, de grandes éruptions peuvent également entraîner des troubles sociaux et des bouleversements, comme ce fut le cas en 43 avant notre ère, lorsque le volcan Alaskan Okmok, alimenté par une caldeira, a fait sauter sa pile. Récent recherche suggère que cette éruption a indirectement conduit à la chute de la République romaine et du royaume ptolémaïque dans ce qui est maintenant l’Égypte. Encore une fois, pas de blague.

Pour être clair, que les îles IFM font partie d’une caldeira n’est pas prouvé. C’est une forte intuition qui doit maintenant être renforcée par de nouvelles observations.

«Notre espoir est de retourner dans les îles des Quatre Montagnes et de regarder de plus près le fond marin, d’étudier les roches volcaniques plus en détail, de collecter plus de données sismiques et gravimétriques et d’échantillonner beaucoup plus de zones géothermiques», a déclaré Roman.

J’adore évidemment la science, mais c’est un cas dans lequel j’espère vraiment, vraiment que les scientifiques se trompent. Sérieusement, veuillez vous tromper.

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