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Les législateurs californiens critiquent la réduction de la mission Marquee sur Mars par la NASA

Six législateurs californiens ont écrit la semaine dernière à l’administrateur de la NASA, Bill Nelson, pour s’opposer aux récentes réductions de la mission Mars Sample Return, qui vise à ramener sur Terre des échantillons collectés par le rover Perseverance sur Mars.

La lettre a été rédigée par les membres du Congrès Judy Chu, Laphonza Butler, Mike Garcia et Young Kim, ainsi que par les sénateurs californiens Adam Schiff et Alex Padilla. Dans la lettre, les six législateurs ont qualifié la décision de la NASA de « myope et malavisée », affirmant qu’elle « coûterait des centaines d’emplois et une décennie de science perdue ». Vous pouvez lire la lettre dans son intégralité ici.

Les législateurs ont également cité le projet de loi de crédits de la Chambre qui finance la NASA, qui déclare ce qui suit:

Le Comité soutient un financement constant pour la mission Mars Sample Return. Le Comité ordonne à la NASA d’allouer au moins 949 300 000 $ à cette mission. Conformément aux résultats attendus du Comité d’examen indépendant et compte tenu de l’architecture existante engagée pour réussir le retour des échantillons sur Terre, le Comité demande à la NASA de veiller à ce que sa demande de budget pour l’exercice 2025 comprenne le financement nécessaire pour achever le lancement de la mission au plus tard en 2030.

La mission Mars Sample Return (MSR) est la grande finale de Mars 2020, qui a lancé Perseverance (et le courageux hélicoptère Ingenuity) vers Mars en février 2021. La tâche de Perseverance est simple : enquêter sur une région où un delta fluvial se déversait dans un vaste lac martien il y a plusieurs milliards d’années. Le rover a collecté des échantillons de roche au cours de ses séjours qui les scientifiques espèrent qu’ils aborderont la question clé en astrobiologie : si la vie a déjà existé sur une autre planète.

Le Retour d’échantillon sur Mars nécessite une large gamme de machines : il y a des hélicoptères conçus pour récupérer les échantillons collectés par Perseverance, un lanceur conçu pour mettre les échantillons en orbite sur Mars, un système pour collecter les échantillons en orbite, et bien sûr les véhicules qui amèneront les échantillons sur Terre. orbite et jusqu’à sa surface.

Perseverance a terminé son dépôt d’échantillons plus tôt cette année. Alors que le rover a joué son rôle (surtout) sans accroc, la vue depuis la Terre est bien plus désastreuse. En avril, La NASA a mis en place un deuxième comité d’examen pour superviser le retour des échantillons afin de garantir qu’ils puissent être effectués à temps et dans les limites du budget.

Mais la commission d’examen a déterminé que le coût et le calendrier du programme étaient irréalistes, obliger la NASA à reconsidérer comment extraire les précieux échantillons martiens de ce monde et les amener dans le nôtre, un voyage de 31 millions de kilomètres. Le coût du cycle de vie complet du programme est désormais estimé entre 8 et 11 milliards de dollars, un prix bien plus élevé que les 4,4 milliards de dollars que le programme était censé coûter auparavant. selon Ars Technica.

Plus tôt ce mois-ci, l’agence a annoncé qu’elle « ralentirait » le travail du programme MSR, citant les conclusions du comité d’examen indépendant. Dans leur lettre adressée à l’administrateur de la NASA, Nelson, les législateurs californiens se sont déclarés « mystifiés par la décision irréfléchie de la NASA » de suggérer que des coupes seraient nécessaires avant que le Congrès n’ait finalisé son processus de crédits pour l’exercice 2024. Dans la lettre, les législateurs ont déclaré que les mouvements de financement de la NASA violaient l’autorité de crédits du Congrès.

« S’il est contraint de fonctionner au niveau de financement inutilement bas fixé prématurément par la NASA dans sa lettre du 8 novembre, le Jet Propulsion Laboratory (JPL) ne sera pas en mesure de respecter la fenêtre de lancement de 2030, des milliards de dollars de contrats soutenant les entreprises américaines seront soumis à à l’annulation, et des centaines d’emplois hautement qualifiés en Californie seront perdus », ont écrit les législateurs. « Ce talent représente un atout national que nous ne pouvons pas nous permettre de perdre, et si cette main-d’œuvre au talent unique disparaît au profit du secteur privé, il sera presque impossible de la reconstituer. »

Lancer des fenêtres sur Mars se produisent environ tous les 26 mois, et il serait coûteux de rater le calendrier actuellement fixé pour la mission sur Mars. La manière dont la NASA procédera définira la chronologie de l’exploration humaine hors de la Terre – et notre aperçu du passé ancien de Mars – pour la prochaine décennie.

Plus: La NASA a-t-elle fini d’envoyer des rovers traditionnels sur Mars ?

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