La suie des incendies de forêt massifs a conduit à l’extinction massive de dinosaures

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Lorsqu’un gigantesque astéroïde a frappé la Terre il y a environ 66 millions d’années, il a déclenché un «hiver d’impact» qui a éteint plus de 75% de toutes les espèces sur Terre. De nouvelles recherches suggèrent que c’est la faible lumière résultante, et non les températures glaciales, qui a conduit à cette horrible extinction de masse.

L’événement d’extinction de masse Crétacé – Paléogène (K – Pg) était si grave qu’aucune espèce terrestre plus grosse qu’un rat n’a réussi à survivre – et séjourné de cette façon pendant des centaines de milliers d’années. C’est l’hiver qui en a résulté qui a causé les dégâts, car l’atmosphère a été inondée de poussière, de composés sulfuriques et de suie, ce qui a causé des températures basses et un manque dramatique de lumière solaire.

Quant à savoir quel facteur – la faible luminosité ou les basses températures – a le plus contribué à l’impact de l’hiver et l’extinction de masse qui en résulte est un sujet de débat. Nouveau recherche publié dans Geophysical Research Letters attribue la faible lumière – causée par la présence excessive de suie dans l’atmosphère – comme facteur principal. Le nouvel article a été co-écrit par le géoscientifique Clay Tabor de l’Université du Connecticut, et ses collègues de l’Université du Colorado, Boulder, et du National Center for Atmospheric Research.

Pour l’étude, les chercheurs ont effectué plusieurs simulations montrant comment le climat de la Terre a réagi à l’ajout dramatique de tout ce qui se trouve dans l’atmosphère. Lorsque l’astéroïde a frappé, il a craché une quantité indicible de matière fondue dans le ciel, qui est tombée sous forme de pluie de feu sur une grande partie du globe. Cela a allumé des incendies de forêt massifs à travers le monde, dont le sous-produit était de la suie, et beaucoup. Quant à la poussière et aux sulfates, ces éléments provenaient de la collision elle-même (les astéroïdes sont remplis de soufre). Pour créer les simulations, les chercheurs ont utilisé le modèle du système terrestre communautaire (DESM) qui est « Capable de simuler avec précision le climat actuel et a été largement utilisé pour les applications paléoclimatiques », selon l’étude.

Cohérent avec d’autres recherche, les modèles ont montré que la réduction de la lumière du soleil provoquait un refroidissement global à la surface de la Terre. Oui, ce refroidissement était mauvais, admettent les chercheurs, mais pas assez pour faire pencher la balance vers une extinction de masse.

Quant à la faible lumière impactant la biosphère terrestre, c’est une autre histoire. Selon les modèles, la suie a traîné dans l’atmosphère pendant une période prolongée. Et contrairement à la poussière et au soufre, la suie aspire les rayons vitaux du Soleil comme une éponge.

« Sur la base des propriétés de la suie et de sa capacité à absorber efficacement la lumière solaire entrante, elle a très bien empêché la lumière du soleil d’atteindre la surface », a expliqué Tabor dans un communiqué de presse. «Par rapport à la poussière, qui n’est pas restée dans l’atmosphère pendant presque aussi longtemps, et au soufre, qui n’a pas bloqué autant de lumière, la suie pourrait en fait empêcher presque toute la lumière d’atteindre la surface pendant au moins un an. . « 

Pensez-y. Notre Terre a été sombre pendant une année entière.

En conséquence, la photosynthèse sur la planète est tombée à moins d’un pour cent de ce qu’elle était avant l’impact. Cela a empêché la croissance d’organismes à la base du réseau trophique, tels que les plantes photosynthétisantes, les algues et les micro-organismes (comme le phytoplancton). L’effondrement du réseau alimentaire a rapidement suivi, compte tenu de l’importance de ces sources de nourriture pour d’autres animaux.

« Cette faible luminosité semble être un très gros signal qui pourrait potentiellement être dévastateur pour la vie », a déclaré Tabor. « Il semble que ces conditions de faible luminosité sont une explication probable d’une grande partie de l’extinction. »

Le nouveau document montre l’importance jusque-là sous-estimée de la suie dans l’extinction de masse qui a suivi l’impact de Chicxulub, qui s’est produit dans la péninsule du Yucatan.

« Il est intéressant de noter que dans leur modèle, la suie ne provoque pas nécessairement un refroidissement beaucoup plus important par rapport (à) d’autres types de particules d’aérosol produites par l’impact », a expliqué Manoj Joshi, professeur à l’Université d’East Anglia au Royaume-Uni à le communiqué de presse. « Mais la suie fait diminuer beaucoup plus la lumière du soleil en surface », a déclaré Joshi, qui n’était pas impliqué dans la recherche.

De manière fascinante, la nouvelle recherche indique que l’Arctique et l’Antarctique sont des espaces de vie sûrs possibles pendant cette période difficile, en particulier les côtes polaires et les océans environnants. La raison en est que ces régions traversent déjà des périodes de refroidissement périodiques, ainsi que des épisodes prolongés de soleil. De plus, selon les recherches, les organismes des hautes latitudes sont déjà bien adaptés aux changements extrêmes de température.

Comme toujours, ce n’est jamais une bonne idée d’attribuer une cause unique à un événement aussi dramatique. De toute évidence, l’impact des astéroïdes a déclenché une cascade de désespoir, et comme précédemment des études ont montré, volcans qui ont éclaté au moment de l’impact n’a pas aidé non plus. Cela dit, le nouveau document présente un cas convaincant, dans lequel un domino très important—La base du réseau trophique — s’est effondrée en raison d’un manque de lumière solaire, déclenchant une chaîne d’événements dramatiques qui a conduit à l’extinction de masse (K – Pg).

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