Sciences

Un objet “actif” bizarre dans l’orbite de Jupiter est le premier du genre vu par les astronomes

 

Ce n’est ni un astéroïde ni une comète mais quelque chose entre. Il est également stationné sur l’orbite de Jupiter, faisant de cet objet le premier du genre à être détecté.

Dites bonjour à 2019 LD2, le seul cheval de Troie Jupiter actif connu de la science. Les chevaux de Troie sont un grand groupe d’astéroïdes situés sur le même trajet orbital que Jupiter, et ils sont tous morts, des astéroïdes inertes – enfin, sauf apparemment celui-ci, qui possède maintenant une queue très semblable à une comète, selon un communiqué de presse publié par l’Institut d’astronomie de l’Université d’Hawaï.

Petit-les objets célestes corporels ont tendance à être classés comme des astéroïdes ou des comètes. UNEles stéroïdes sont assez ennuyeux, mais les comètes – souvent décrites comme des boules de neige sales – perdent leurs matériaux de surface volatils lorsqu’elles s’aventurent près du soleil. Cela crée une queue visible et un coma brillant autour du noyau.

Mais il y a une sorte d’in-entre la classe de objects, appelés astéroïdes actifs. Ce sont des astéroïdes qui ont soudainement pris vie, comme l’astéroïde autodestructeur qui tourne follement (6478) Gaul.

Comme son nom l’indique, la LD2 2019 a été découverte l’année dernière, notamment début juin. Il a été repéré par des astronomes du système d’alerte terrestre à impact terrestre (ATLAS) de l’Université d’Hawaï, qui est généralement utilisé pour trouver des menaces pour la Terre.ing objets. Parfois, cependant, il trouve des curiosités astronomiques inoffensives, comme celle-ci.

Quand 2019 LD2 a été repéré pour la première fois, son aspect flou a fait soupçonner qu’il pourrait s’agir d’une comète ou du moins semblable à une comète. Une équipe de collaboration de l’Université Queen’s de Belfast a soutenu ces soupçons. Une deuxième série d’observations ATLAS en juillet 2019 a renforcé le cas, avec des images révélant une queue semblable à une comète, probablement composée de gaz et de poussière. Observations fin 2019 et début 2020 a montré que le LD2 2019 reste actif, selon le communiqué de presse.

Les astéroïdes actifs sont rares, mais la découverte d’un cheval de Troie Jupiter actif est sans précédent. Le géant du gaz a deux essaims massifs d’astéroïdes le long de son trajet orbital, un à l’avant et un derrière. Jupiter a amassé ces groupies célestes il y a plus d’un milliard d’années, grâce à son énorme charme, autrement connu sous le nom de gravité. 2019 LD2 est situé dans le groupe de chevaux de Troie devant la planète.

 

Vue d'artiste des chevaux de Troie Jupiter (pas à l'échelle).

 

Vue d’artiste des chevaux de Troie Jupiter (pas à l’échelle).
Illustration: NASA / JPL-Caltech
 

Cette découverte est un peu déroutante, parce que les astéroïdes troyens, en raison de leur âge extrême, devraient avoir des surfaces aspirées matières volatiles comme de la glace d’eau. Ils devraient être morts et ennuyeux comme la grande majorité des autres astéroïdes, mais la découverte d’un cheval de Troie solitaire actif suggère qu’il pourrait se passer autre chose – à savoir l’exposition soudaine de matériaux plus profonds à la surface.

“Nous pensons depuis des décennies que les astéroïdes troyens devraient avoir de grandes quantités de glace sous leurs surfaces, mais nous n’avons jamais eu de preuves jusqu’à présent”, a déclaré Alan Fitzsimmons, professeur d’astronomie à l’Université Queen’s de Belfast qui étudie 2019 LD2, dans le communiqué de presse. “ATLAS a montré que les prédictions de leur nature glaciale pourraient bien être correctes.”

Quant à la façon dont ces couches plus profondes ont été exposées, l’objet aurait pu subir un glissement de terrain ou s’écraser sur un astéroïde plus petit. Une autre possibilité est que cet objet n’a rejoint que récemment la communauté troyenne, après avoir dérivé de plus loin, où il a pu conserver sa surface volatile. Les scientifiques ne savent pas, mais ils vont garder un œil sur le LD2 2019.

De manière passionnante, la NASA lancera une sonde pour visiter les astéroïdes troyens. Appelé Lucy, le vaisseau spatial enquêtera sur une demi-douzaine de chevaux de Troie entre 2027 et 2033. Cette mission apportera un éclairage nouveau sur ces objets mystérieux, notamment leur composition chimique et comment ils se sont retrouvés dans la trajectoire orbitale de Jupiter.

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