La deuxième vague de COVID-19 en Europe s’est probablement propagée depuis l’Espagne via les vacanciers, selon une étude

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L’Espagne est probablement à l’origine d’une nouvelle variante de coronavirus qui est devenue répandue dans de nombreux pays européens, selon des chercheurs espagnols et suisses.

La variante représente près de 80% du virus séquencé en Espagne, 90% au Royaume-Uni, 60% en Irlande et 30% à 40% en Suisse et aux Pays-Bas, selon une nouvelle étude publiée dans un pré-imprimé et n’a pas encore été Évalués par les pairs. La variante a également été trouvée en France, Belgique, Allemagne, Italie, Lettonie, Norvège et Suède.

Les auteurs de l’Université de Bâle et du consortium SeqCOVID-Espagne ont déclaré que bien qu’il existe des centaines de variantes du virus flottant en Europe, « très peu se sont propagées avec autant de succès et sont devenues aussi répandues » que celle-ci.

Il n’y a aucune preuve que cette variante soit plus contagieuse que d’autres, mais les experts estiment que son extension a été alimentée par l’assouplissement des restrictions de voyage et des mesures de distanciation sociale en été, ont souligné les chercheurs.

Les chercheurs ont d’abord identifié la nouvelle variante lors d’une épidémie parmi les travailleurs agricoles des régions espagnoles d’Aragon et de Catalogne en juin, qui s’est ensuite déplacée vers la population locale et a ensuite commencé à se propager à travers l’Espagne. Ces épidémies ont été la première hélice des épidémies estivales en Espagne et se sont produites juste avant l’ouverture des frontières aux voyages.

« Une variante, aidée par un premier événement de super-propagation, peut rapidement devenir répandue dans tout le pays », a déclaré le Dr Inaki Comas, co-auteur de l’étude et chef du consortium SeqCOVID-Espagne, dans un communiqué de presse. À partir de juillet, la variante a commencé à apparaître dans toute l’Europe et même à Hong Kong et en Nouvelle-Zélande.

Les auteurs ont analysé les données de voyage en Espagne cet été et suggèrent que sa popularité en tant que destination de vacances a contribué à alimenter la propagation de la variante.

Bien que plusieurs pays européens aient commencé à imposer des quarantaines aux voyageurs en provenance d’Espagne à la fin juillet après une augmentation des cas locaux, l’analyse génétique a révélé que la variante voyageait « au moins des dizaines et peut-être des centaines de fois entre les pays européens ».

À partir de là, la variante a pu se propager « dans des épidémies plus importantes grâce à des comportements à risque après son retour chez elle », ont déclaré les chercheurs.

Un touriste vérifie son téléphone portable à côté de ses bagages après son arrivée, à l’extérieur de l’aéroport international de Tenerife Sur à Tenerife, îles Canaries, Espagne, le 24 octobre 2020 (Photo EPA)

Selon les données de l’Organisation mondiale de la santé (OMS), la semaine dernière, un record de 2,8 millions d’infections à coronavirus a été confirmé dans le monde. Environ 46% de ces infections ont été détectées en Europe.

Les pays du continent ont commencé à annoncer des couvre-feux, des fermetures d’entreprises et même des verrouillages complets. Pourtant, les auteurs de cette étude mettent en garde contre l’attribution de cette variante à l’énorme hausse.

« En effet, dans certains pays avec une augmentation significative des cas de COVID-19, comme la Belgique et la France, d’autres variantes sont répandues. »

Les auteurs soulignent plutôt l’importance d’évaluer comment les contrôles aux frontières et les restrictions de voyage peuvent aider à contenir la propagation virale.

<< Bien que les restrictions de voyage à long terme et la fermeture des frontières ne soient ni tenables ni souhaitables, l'identification de meilleurs moyens de réduire le risque d'introduction de variantes et de veiller à ce que celles qui sont introduites ne se répandent pas largement, aidera les pays à maintenir souvent durement acquis de faibles niveaux de transmission du SRAS-CoV-2 », note l'étude.

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