La fonte des glaces antarctiques antiques fait fondre les nains

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Vue depuis Agulhas II, le navire à partir duquel les AUV ont été déployés.

Vue depuis Agulhas II, le navire à partir duquel les AUV ont été déployés.
Photo: Julian Dowdeswell

Il y a plus d’un an, le chercheur Julian Dowdeswell est monté à bord d’un navire de recherche au bord de la banquise de Fimbul à l’est de la péninsule antarctique. Lui et six autres scientifiques de l’Université de Cambridge partaient dans le cadre d’une expédition pour étudier les anciens schémas de retrait de la calotte glaciaire le long de la péninsule, ce qui est l’un des les plus vulnérables plateaux de glace.

L’équipe a analysé les données recueillies lors de ce voyage et a publié un étude dans Science jeudi. Ils ont découvert que les taux de retrait de la calotte glaciaire il y a 10 000 ans font que le taux de retrait actuel ressemble à de petits pas. Cette période a vu les plateaux de glace reculer de plus de 10 kilomètres (6 milles) chaque année le long du plateau Larsen C. C’est trois à cinq fois plus que les taux que nous avons vus via les données satellitaires au cours des 25 dernières années. Ces résultats peuvent améliorer la façon dont les scientifiques modélisent l’avenir des glaces et ce que cela signifie pour l’élévation du niveau de la mer.

« Nous pouvons montrer que dans un passé relativement récent, des taux de retrait supérieurs à 10 kilomètres par an sont possibles », a déclaré à Earther Dowdeswell, l’auteur et directeur du Scott Polar Research Institute de l’Université de Cambridge. « Cela a des implications pour l’avenir. »

Pour parvenir à ces conclusions, l’équipe a passé six semaines de janvier à février dans l’Antarctique. Les chercheurs ont utilisé un véhicule sous-marin télécommandé pour évaluer une zone de près de 10 kilomètres carrés (4 milles carrés) de dépôts de sédiments. Dowdeswell a déclaré que les dépôts restent «presque état vierge ”bcar les humains y ont eu peu d’influence sur le fond marin.

« C’est pourquoi il s’agit d’un enregistrement si remarquable d’un lieu qui est aujourd’hui quasiment impossible à atteindre », at-il m’a dit.

Dans le passé, les navires équipés d’échosondeurs cartographiaient le fond marin à l’aide de la technologie sonar. Cependant, étant donné la distance par rapport au fond marin, ces cartes avaient une résolution inférieure. Le véhicule sous-marin peut se rapprocher beaucoup plus et fournir une cartographie de plus haute résolution, y compris sous la plate-forme de glace. Cela a permis les scientifiques capturer les schémas de sédiments détaillés qui racontent une histoire ancienne du retrait de la glace.

«Nous pouvons désormais cartographier la mersol à une échelle inférieure à un mètre », Alastair Graham, professeur agrégé d’océanographie géologique à l’Université de Floride du Sud, qui n’a pas participé à cette étude., a déclaré Earther dans un e-mail. « C’est vraiment comme regarder quelque chose sous le microscope pour la première fois. »

Lancement des AUV d'Agulhas II

Lancement des AUV d’Agulhas II
Photo: Julian Dowdeswell

Que se passe-t-il sous les plateaux de glace – extensions flottantes des calottes glaciaires intérieures qui les alimentent –est de la plus haute importance. Lorsque l’eau chaude les coupe sous eux, il amincit le plateau de glace en le faisant fondre par le bas. À mesure que la glace s’amincit, elle peut décoller du fond marin et commencer à bouger avec la marée. Ce mouvement de haut en bas peut former des crêtes sur le fond marin près de l’endroit où la glace rencontre le fond marin, une zone connue sous le nom de ligne de mise à la terre. L’équipe a identifié jusqu’à 90 crêtes pour peindre un incroyable histoire de fonte des glaces au cours des 10 000 dernières années.

« La zone de mise à la terre des calottes glaciaires et les processus qui s’y déroulent sont des » Saintes Graal « pour les glaciologues et les géologues glaciaires, car ils sont si difficiles d’accès et d’image », a déclaré Graham. « La méthodologie est robuste. »

L’espace entre les crêtes aide les scientifiques à déterminer leur âge. En utilisant les crêtes comme indicateur indirect du retrait du plateau de glace, l’étude estime que la glace aurait pu reculer jusqu’à 40 à 50 mètres (131 à 164 pieds) par jour. Cela a de profondes implications sur ce que l’avenir pourrait nous réserver. L’eau chaude fait actuellement des ravages le long de la péninsule antarctique et de l’ouest de l’Antarctique. Le risque d’effondrement rapide du plateau de glace pourrait élever le niveau de la mer de 10 pieds ou plus, et les chercheurs tentent de comprendre à quelle vitesse la retraite pourrait être.

La principale limite de cette analyse détermine la l’âge de ces formations de crêtes. Il est difficile de savoir exactement quand elles se sont produites ou sur combien de temps. En Antarctique, la datation au carbone est difficile. La plupart des matières organiques qui informent cette méthode ne survivent pas dans les eaux antarctiques. L’équipe a cependant pris des carottes de sédiments dans l’espoir de dater le matériau.

«Le seul point faible est la détermination du taux de retraite», a écrit Frank-Oliver Nitsche, scientifique à l’Observatoire de la Terre Lamont-Doherty de l’Université Columbia, dans un courriel à Earther. «Il est vraiment difficile de déterminer l’âge et le moment exact de la formation de la crête.»

Malgré cette limitation, l’article peut aider les scientifiques à mieux comprendre et à se préparer à la fonte à venir. Ce qui arrive à la glace de l’Antarctique a tout ce qui va suivre avec les côtes. Plus il y a de glace, plus les chutes dans l’océan, le plus haut les mers vont monter. Plus ils augmentent, plus les enjeux pour les communautés côtières inondations accrues et catastrophe Par conséquent. Maintenant, nous pouvons définir des attentes plus réalistes de ce qui est possible en Antarctique. Ces résultats devraient servir d’avertissement: le la situation est nulle, et ça pourrait empirer.

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