Plus de 500 espèces de vertébrés sont au bord de «l’annihilation biologique»

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Le rhinocéros de Sumatra est l'un des mammifères les plus rares sur Terre.

Le rhinocéros de Sumatra est l’un des mammifères les plus rares sur Terre.
Photo: Getty

Un nouveau étude trouve des preuves supplémentaires que les humains sont à l’origine de la sixième extinction de masse du monde. Publié dans les Actes de la National Academy of Sciences lundi, cette recherche se concentre sur les vertébrés terrestres – amphibiens, oiseaux, mammifères et reptiles – et a révélé que plus de 500 espèces sont «au bord de l’extinction», selon l’article.

L’extinction des vertébrés ne consiste pas seulement à perdre de belles créatures à admirer. Chaque espèce joue un certain type de fonction écologique. La perte d’un seul peut avoir un effet en cascade sur le reste des espèces dans son écosystème, des effets qui peuvent également avoir un impact sur les humains.

«La crise d’extinction actuelle est l’un des problèmes environnementaux mondiaux les plus urgents et le seul [that is] vraiment irréversible », a déclaré à Earther Gerardo Ceballos, chercheur à l’Institut d’écologie de l’Université nationale autonome du Mexique. «Une fois qu’une espèce a disparu, il n’y a aucun moyen de la ramener. Notre article indique que cela s’accélère considérablement. »

Les auteurs de l’article s’appuient sur des ensembles de données compilés par l’Union internationale pour la conservation de la nature, qui suit les espèces menacées. Ils ont examiné 29 400 espèces de vertébrés terrestres et utilisé leur taille de population pour cartographier les plus menacées. Autrement dit, ceux dont la population est inférieure à 1 000 individus. Les auteurs se sont également penchés sur les espèces dont la population est inférieure à 5 000 individus pour mettre en évidence quelles espèces pourraient être les prochaines sur le bloc de coupe.

Il reste au moins 1,7% des espèces de vertébrés terrestres. Cela comprend des espèces comme le rhinocéros de Sumatra et la tortue géante d’Espanola. La plupart de ces espèces sont situées en Amérique du Sud et dans les tropiques en général. Les oiseaux représentent la proportion la plus élevée de ceux touchés. C’est conforme à précédent recherche cela montre que les oiseaux, en particulier, souffrent des pressions de la déforestation et du changement climatique, qui peuvent désynchroniser leurs rythmes migratoires.

Bien que cet ensemble de données porte sur les espèces comptant moins de 1 000 individus, les scientifiques ont constaté que nombre de ces espèces sont bien inférieures à cela. On estime que plus de la moitié de ces espèces ont une population de 250 individus ou moins. C’est particulièrement vrai chez les mammifères et les amphibiens. Recherche précédente a indiqué que les amphibiens – y compris ceux que nous n’avons même pas encore découverts – se perdent à un rythme effarant. Il y a Il reste 903 espèces de vertébrés avec moins de 5 000 individus, ce qui indique que ceux déjà poussés au bord pourraient avoir plus de compagnie bientôt.

«En se concentrant sur les espèces sauvages dont les humains se soucient le plus, y compris les mammifères et les oiseaux qui comptent moins de 1 000 individus, ces scientifiques soulignent que l’extinction s’accélère, ce qui sape les systèmes de survie dont l’humanité dépend», Tierra Curry, un scientifique principal du Center for Biological Diversity qui n’était pas impliqué dans ce document, a déclaré à Earther dans un e-mail. «Ils affirment clairement que la survie même de l’humanité est en jeu ici. Nous ne regardons plus la perte d’espèces obscures qui n’intéressent pas la plupart des gens. Nous cherchons à l’annihilation biologique. »

Les données sur certaines espèces sauvages sont assez limitées, ce qui signifie que cette destruction peut être bien pire que les chiffres ne le disent. Ceballos s’attend pleinement à ce qu’il y ait plus d’espèces sur le point que ceux décrits dans la nouvelle étude. Jusqu’à ce que les scientifiques puissent collecter des données sur la taille de leur population, le nombre de personnes à risque reste un mystère.

Le fait est que nous manquons de temps pour prendre des mesures pour sauver ces espèces. Un rapport historique sorti l’année dernière a constaté que nous pouvions voir un million d’espèces disparaître au cours des prochaines décennies, toutes dues à l’homme. Destruction de l’habitat, le commerce des espèces sauvages et le changement climatique exercent tous des pressions sur le monde naturel. Les taux d’extinction d’aujourd’hui sont des centaines ou des milliers de fois plus rapides que les taux que nous avons vus lors d’événements d’extinction précédents. Pour mettre cela en contexte, au cours des 100 dernières années, Ceballos a déclaré que nous avions perdu autant d’espèces que cela aurait été historiquement perdu sur 10 000 ans si les humains n’avaient pas modifié l’environnement de manière aussi radicale.

Cela signifie également que nous manquons de temps pour nous sauver. Nous avons besoin d’un monde naturel aussi intact que possible, car il fournit des services écologiques que les humains tiennent pour acquis. Ces services comprennent le filtrage de l’eau douce, la protection des rives contre les ondes de tempête et la pollinisation des cultures parmi d’innombrables autres. Jusqu’à ce que nous puissions créer des mesures suffisantes pour protéger les habitats et mettre fin au commerce illégal d’espèces sauvages qui alimente cette crise, cet événement d’extinction continuera de se dérouler. Il n’y aura personne à blâmer à part nous.

« Il y a eu cinq extinctions de masse précédentes », a expliqué Ceballos à Earther. «C’est le seul causé par les humains. Et c’est très différent pour ça. Nous en sommes la cause. Mais notre survie est en jeu à cause de cette perte massive d’espèces. »

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