La Chine a retardé la publication des informations COVID-19 de quelques semaines

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Tout au long du mois de janvier, l’Organisation mondiale de la santé a publiquement félicité la Chine pour ce qu’elle a appelé une réponse rapide au nouveau coronavirus et a remercié le gouvernement chinois d’avoir partagé « immédiatement » la carte génétique du virus.

Mais en fait, les responsables chinois se sont assis sur la publication de la carte génétique, ou génome, du virus mortel pendant plus d’une semaine après que plusieurs laboratoires gouvernementaux l’aient entièrement décodé, ne partageant pas les détails clés de la conception des tests, des médicaments et des vaccins. Des contrôles stricts sur l’information et la concurrence au sein du système de santé publique chinois étaient en grande partie à blâmer, l’Associated Press a trouvé à partir de documents internes, de courriels et de dizaines d’interviews.

Les responsables de la santé n’ont publié le génome qu’après qu’un laboratoire chinois l’a publié devant les autorités sur un site Web de virologie le 11 janvier. Même dans ce cas, la Chine a bloqué pendant au moins deux semaines de plus pour donner à l’OMS les détails dont elle avait besoin, selon les enregistrements de plusieurs réunions internes par l’agence de santé des Nations Unies en janvier – le tout à un moment où l’épidémie aurait sans doute pu être considérablement ralentie.

Bien que l’OMS ait continué à féliciter publiquement la Chine, les enregistrements obtenus par l’AP montrent qu’ils craignaient que la Chine ne partage pas suffisamment d’informations pour évaluer le risque posé par le nouveau virus, ce qui coûte au monde un temps précieux.

« Nous en sommes actuellement au stade où oui, ils nous le remettent 15 minutes avant qu’il ne soit diffusé sur CCTV », a déclaré le plus haut responsable de l’OMS en Chine, le Dr Gauden Galea, faisant référence à la télévision centrale chinoise, une réunion.

L’histoire derrière la réponse précoce à la pandémie survient à un moment où l’agence de santé des Nations Unies est en état de siège. Le président américain Trump a rompu ses liens avec l’OMS vendredi, après avoir critiqué l’agence pour avoir prétendument été de connivence avec la Chine afin de cacher l’ampleur de l’épidémie. Le président chinois Xi Jinping a déclaré que la Chine avait toujours fourni des informations à l’OMS et au monde « en temps opportun ».

Les nouvelles informations ne soutiennent pas le récit des États-Unis ou de la Chine mais dépeignent une agence maintenant coincée au milieu qui tentait de toute urgence de solliciter plus de données. Bien que le droit international oblige les pays à communiquer à l’OMS des informations susceptibles d’avoir un impact sur la santé publique, l’agence des Nations Unies n’a aucun pouvoir d’application. Au contraire, il doit s’appuyer sur la coopération des États membres.

L’AP a trouvé plutôt que de collusion avec la Chine, l’OMS elle-même a été largement tenue dans l’ignorance, car la Chine ne lui a fourni que les informations minimales requises. Mais l’agence a tenté de présenter la Chine sous son meilleur jour, très probablement pour amener le pays à fournir plus de détails sur l’épidémie.

Les responsables de l’OMS se sont demandé comment faire pression sur la Chine pour obtenir plus d’informations sans mettre en colère les autorités ou mettre en danger les scientifiques chinois, qu’ils ont félicités pour avoir décodé le génome à une vitesse étonnante. Le Dr Michael Ryan, chef des urgences de l’OMS, a déclaré que la meilleure façon de « protéger la Chine » était que l’OMS fasse sa propre analyse indépendante, car sinon la propagation du virus entre les personnes serait remise en question et « d’autres pays prendront des mesures en conséquence. « 

À partir du moment où le virus a été décodé pour la première fois le 2 janvier et lorsque l’OMS a déclaré une urgence mondiale le 30 janvier, l’épidémie a augmenté de 100 à 200 fois, selon les données rétrospectives du Centre chinois de contrôle et de prévention des maladies.

L’OMS et les responsables nommés dans cette histoire ont refusé de répondre aux questions posées par l’AP sans transcription audio ou écrite des réunions enregistrées, que l’AP n’a pas été en mesure de fournir pour protéger ses sources.

« Nos dirigeants et notre personnel ont travaillé jour et nuit … pour soutenir et partager les informations avec tous les États membres de manière égale, et engager des conversations franches et directes avec les gouvernements à tous les niveaux », a déclaré un communiqué de l’OMS.

La Commission nationale de la santé et le ministère des Affaires étrangères de la Chine n’ont fait aucun commentaire. Mais au cours des derniers mois, la Chine a défendu à plusieurs reprises ses actions, et de nombreux autres pays – y compris les États-Unis – ont réagi au virus avec des retards encore plus longs de plusieurs semaines voire plusieurs mois.

Fin décembre, les médecins ont remarqué de mystérieux groupes de patients atteints d’une pneumonie inhabituelle. Cherchant des réponses, ils ont envoyé des échantillons à des laboratoires commerciaux. Le 27 décembre, une entreprise, Vision Medicals, avait reconstitué la majeure partie du génome d’un nouveau virus avec des similitudes frappantes avec le SRAS. Ils ont alerté les responsables de Wuhan qui, quelques jours plus tard, ont publié des avis internes avertissant de la pneumonie inhabituelle.

Le 30 décembre, Shi Zhengli, un expert renommé en coronavirus à l’Institut de virologie de Wuhan, a été alerté de la maladie et, le 2 janvier, son équipe l’avait entièrement décodée.

Mais quand il s’agissait de partager le génome avec le monde, les choses ont mal tourné. La plus haute autorité médicale de Chine, la Commission nationale de la santé, a publié un avis confidentiel interdisant aux laboratoires de publier sur le virus sans autorisation. L’ordre a interdit au laboratoire de Shi de publier la séquence ou l’avertissement du danger potentiel.

Les responsables de la Commission ont déclaré plus tard que l’ordonnance visait à empêcher toute libération accidentelle du pathogène alors inconnu et à garantir des résultats cohérents en la confiant à quatre laboratoires d’État à identifier en même temps.

Le 5 janvier, deux autres laboratoires gouvernementaux ont séquencé le virus et un autre laboratoire à Shanghai dirigé par Zhang Yongzhen l’avait également décodé. Zhang a averti la Commission nationale de la santé que le virus était « probablement infectieux ». Le CDC chinois a élevé son niveau d’urgence au deuxième rang, mais n’avait pas le pouvoir d’alerter le public.

Des cas suspects commencent à faire surface dans la région. En Thaïlande, les responsables de l’aéroport ont écarté une femme voyageant de Wuhan avec un nez qui coule, un mal de gorge et une température élevée. Les scientifiques de l’Université Chulalongkorn ont vite compris qu’elle était infectée par un nouveau coronavirus, mais n’avait pas de séquence de Chine correspondant.

Les responsables de l’OMS, quant à eux, ont grommelé lors de réunions internes que la Chine tardait à fournir des détails cruciaux sur les flambées, même si elle respectait techniquement ses obligations en vertu du droit international. Ryan, chef des urgences de l’OMS, a déclaré qu’il était temps de «changer de vitesse» et de demander plus d’informations.

« Le danger est maintenant que malgré notre bonne intention … il y aura beaucoup de doigtés sur l’OMS si quelque chose se produit », a-t-il déclaré.

Le 11 janvier, Zhang de Shanghai a finalement publié la séquence du coronavirus devant les autorités sanitaires sur virological.org, utilisée par les chercheurs pour échanger des conseils sur les agents pathogènes. Ce n’est qu’à ce moment-là que le CDC chinois, l’Institut de virologie de Wuhan et l’Académie chinoise des sciences médicales ont couru pour publier leurs séquences, le 12 janvier.

Le 20 janvier, les autorités chinoises ont averti que le virus s’était propagé entre les gens. L’OMS a envoyé une petite équipe à Wuhan depuis ses bureaux en Asie. Le représentant de la Chine, Galea, a déclaré à ses collègues que les Chinois « parlaient ouvertement et régulièrement de la transmission interhumaine ».

Le comité d’urgence composé d’experts indépendants de l’OMS s’est réuni deux fois cette semaine et a décidé de ne pas recommander une urgence. Mais l’inquiétude de l’agence a provoqué un voyage inhabituel à Pékin du directeur général de l’OMS, Tedros Adhanom Ghebreyesus et de scientifiques de haut niveau.

À la fin du voyage de Tedros, l’OMS a convoqué une autre réunion d’urgence, déclarant finalement une urgence mondiale le 30 janvier. Tedros a remercié abondamment la Chine, refusant de mentionner les frustrations antérieures de l’OMS.

« Nous aurions dû exprimer notre respect et notre gratitude à la Chine pour ce qu’elle fait », a-t-il dit. « Elle a déjà fait des choses incroyables pour limiter la transmission du virus à d’autres pays. »

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