Capsule SpaceX transportant des quais d’astronautes de la NASA avec la Station spatiale internationale

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Une capsule SpaceX Crew Dragon transportant deux astronautes de la NASA a accosté dimanche à la Station spatiale internationale, la première fois qu’un vaisseau spatial américain en équipage réalise l’exploit en près d’une décennie.

La «capture douce», le moment où le vaisseau spatial établit le premier contact et commence à se verrouiller avec le véhicule cible, s’est produite à 10 h 16, heure de l’Est (1416 GMT).

Elle a été suivie quelques minutes plus tard par une « capture dure » lorsqu’un scellement hermétique a été achevé.

À bord se trouvent les astronautes Bob Behnkhen et Doug Hurley, tous deux vétérans du programme de la navette spatiale qui a été fermé en 2011.

« Nous copions l’amarrage est terminé », a expliqué un membre de l’équipage.

« Ce fut un véritable honneur de participer à cette entreprise de neuf ans depuis la dernière fois qu’un vaisseau spatial américain a accosté à la Station spatiale internationale. »

Ensuite, le vestibule entre le Dragon et la Station spatiale internationale sera mis sous pression et l’écoutille sera alors ouverte, dans environ une heure.

Le lancement samedi par SpaceX, la société de fusée privée de l’entrepreneur milliardaire Elon Musk, a représenté une autre étape importante pour les fusées réutilisables qu’elle a inventées pour rendre les vols spatiaux moins coûteux et plus fréquents.

C’est également la première fois que des véhicules spatiaux développés commercialement – détenus et exploités par une entité privée plutôt que par la NASA – transportent des Américains en orbite.

Une fusée SpaceX Falcon 9 a décollé du Centre spatial Kennedy à 15 h 22 HAE (19 h 22 GMT) pour se rendre à la Station spatiale internationale. Juste avant le décollage, Hurley a déclaré: « SpaceX, nous allons lancer. Allumons cette bougie », paraphrasant le célèbre commentaire prononcé sur la rampe de lancement en 1961 par Alan Shepard, le premier Américain transporté dans l’espace.

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