Des astronautes de la sortie dans l'espace bouchent une fuite dans un détecteur de rayons cosmiques

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CAPE CANAVERAL, FLORIDE –
Samedi, les astronautes de la sortie dans l'espace ont branché une fuite dans un détecteur de rayons cosmiques à l'extérieur de la Station spatiale internationale, ce qui l'a rapproché d'une nouvelle vie.

C'était la quatrième sortie dans l'espace depuis novembre pour Andrew Morgan de la NASA et Luca Parmitano en Italie pour réparer le spectromètre magnétique Alpha. Ils ont installé de nouvelles pompes de liquide de refroidissement le mois dernier pour relancer le système de refroidissement paralysé de l'instrument et devaient vérifier les fuites dans la plomberie.

Parmitano a rapidement découvert une fuite dans l'une des huit conduites de liquide de refroidissement – la première qu'il a testée – et a resserré le raccord. "Notre journée est devenue un peu plus difficile", a observé Mission Control.

La ligne fuit toujours après une attente obligatoire d'une heure, et Parmitano la resserre. Enfin, le succès – la fuite avait disparu. "Prenons tous une respiration", a exhorté le Contrôle Missionnaire. À ce moment-là, les astronautes étaient déjà à mi-chemin de leur sortie dans l'espace prévue de six heures.

Mission Control a reconnu que la fuite avait ajouté un "drame" indésirable à la sortie dans l'espace. "Le cœur de tout le monde s'est arrêté", a déclaré Mission Control aux astronautes. Parmitano s'est demandé à haute voix ce que le médecin de l'air de Houston a vu lorsque la fuite a éclaté – il a dit que sa fréquence cardiaque "soit à plat ou à pointes, l'un des deux."

Sauf problème supplémentaire, le spectromètre de 2 milliards de dollars – lancé dans la station spatiale en 2011 – pourrait reprendre sa chasse à l'antimatière insaisissable et à la matière noire la semaine prochaine, selon la NASA.

La NASA a décrit les sorties dans le spectromètre comme les plus compliquées depuis les missions de réparation du télescope spatial Hubble il y a quelques décennies. Contrairement à Hubble, ce spectromètre n'a jamais été destiné à la manipulation des astronautes en orbite, et il a fallu des années à la NASA pour élaborer un plan de réparation.

Malgré leur complexité, les trois premières sorties dans l'espace se sont bien déroulées. Morgan et Parmitano ont dû couper dans des tuyaux en acier inoxydable pour contourner les anciennes pompes de refroidissement dégradées du spectromètre, puis épisser les tubes dans les quatre nouvelles pompes – ce n'est pas une tâche facile lorsque l'on travaille avec des gants volumineux. Le système utilise du dioxyde de carbone comme liquide de refroidissement.

Outre la vérification des fuites samedi, les astronautes ont dû recouvrir le spectromètre d'une isolation thermique.

"Nous sommes très heureux que vous finissiez tout le travail incroyable que vous avez déjà fait dans cette réparation AMS", a déclaré par radio l'astronaute Jessica Meir depuis l'intérieur de la sortie dans l'espace, "et je pense que tout le monde est excité par les perspectives de ce que AMS a à offrir une fois que vous aurez terminé le travail aujourd'hui. "

L'énorme spectromètre de 7 1/2 tonnes (6 800 kilogrammes) a été lancé vers la station spatiale sur l'avant-dernier vol de la navette de la NASA. Jusqu'à sa fermeture à la fin de l'année dernière pour les travaux de réparation, il avait étudié plus de 148 milliards de rayons cosmiques chargés. Le projet est dirigé par Samuel Ting, lauréat du prix Nobel au Massachusetts Institute of Technology.

Les réparations devraient permettre au spectromètre de continuer à fonctionner pendant le reste de la vie de la station spatiale, ou encore cinq à 10 ans. Il a été conçu pour fonctionner pendant trois ans et a donc déjà dépassé sa durée de vie prévue.

Les deux autres astronautes de la NASA à bord, Meir et Christina Koch, ont effectué deux sorties dans l'espace au cours des 1 1/2 dernières semaines pour moderniser le système d'énergie solaire de la station spatiale.

Au total, cette équipe de la station a effectué neuf sorties dans l'espace.

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Le département de la santé et des sciences de l'Associated Press reçoit le soutien du département de l'éducation scientifique du Howard Hughes Medical Institute. L'AP est seul responsable de tout le contenu.

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